සිවුමංසල කොලූගැටයා #101: නිව්ස්වීක් කඩදාසියෙන් සමු ගනියි!

In this week’s Ravaya column (in Sinhala), I look back at the Newsweek magazine’s illustrious history of nearly 80 years, and reflect on the phenomenon of news magazines: are their days numbered, at least in print?

Newsweek magazine Last Print Issue 31 Dec 2012
‘‘අප කවදාවත් ගතානුගතික සඟරාවක් හෝ බයගුළු ප‍්‍රකාශනයක් හෝ වූයේ නැහැ. අප ඩිජිටල් මාධ්‍යයට මුළුමනින් අවතීර්ණ වන්නේත් අලූත් දෙයක් කිරීමේ එම එඩිතර ගුණය පෙරදැරි කරගෙනයි. යම් දිනෙක අපේ තරගකාරී ප‍්‍රකාශන සියල්ල ද අප පුරෝගාමීව යන මේ මෙඟහි ම ගමන් කරනු ඇති!’’

නිව්ස්වීක් (Newsweek) ජාත්‍යන්තර පුවත් සඟරාවේ අවසන් මුද්‍රිත කලාපයට (2012 දෙසැම්බර් 31) විශේෂ පණිවුඩයක් ලියමින් එහි කර්තෘ ටීනා බ‍්‍රවුන් එසේ කියා සිටියා.

සඟරාවේ ප‍්‍රකාශකයන් හා වත්මන් කතුවරුන් අවධාරණය කර සිටියේ මෙය දශක අටක් වයසැති සඟරාවේ අවසානය නොව අලූත් ආරම්භයක් පමණක් බවයි. වෙළඳපොළ හා තාක්ෂණය වෙනස් වන ආකාරයට පරිනාමීයව හැඩ ගැසීමක් ලෙස ඔවුන් එය හඳුන්වා දුන්නා.

2012 දෙසැම්බර් මස 31 වනදා නිකුත් කළ අවසන් මුද්‍රිත කලාපය ම සිය ඉතිහාසය දෙස හැඟීම්බරව නෙතග බැල්මක් හෙළන්නට ඔවුන් කැප කළා. ටයිම් හා නිව්ස්වීක් සතිපතා පුවත් සඟරා කියවමින් හැදුනු, එයින් ආභාසය ලත් මට මෙය හැඟීම්බර අවස්ථාවක්. ලෝක ව්‍යාප්ත මාධ්‍ය පවුලේ දැවැන්තයකුගේ ප‍්‍රබල සන්ධිස්ථානයක්. මුද්‍රිත මාධ්‍යයේ වර්තමානය හා අනාගතය ගැන මෙනෙහි කරන්නට නිමිත්තක්.

First issue of Newsweek

First issue of Newsweek

නිව්ස්වීක් උපන්නේ 1933 පෙබරවාරි 17 වනදා. එය ඇරඹුවේ තොමස් ජේ. සී. මාටින්. මුල් ම කතුවරයා වූයේ සැමුවෙල් ටී. විලියම්සන්. 1923 මාර්තු 3 වනදා අරඹන ලද ටයිම් (TIME) සඟරාවට තරගකාරී ප‍්‍රකාශනයක් වූ මෙය, දශක ගණනාවක් පුරා අමෙරිකාවේත්, ජාත්‍යන්තර මට්ටමිනුත් ප‍්‍රධාන පෙළේ පුවත් සඟරාවක් ලෙස පිළිගැනීමට පාත‍්‍ර වුණා. එහි උච්ච අවධියේ ලොව පුරා පිහිට වූ කාර්යාල 23ක වාර්තාකරුවන් හා ජායාරූප ශිල්පීන් සිය ගණනක් සේවය කළා. වසර 80කට ආසන්න කාලයක් තුළ මුද්‍රිත සඟරාවේ කලාප 4,150ක් පළ කරනු ලැබුවා.

ටයිම් හා නිව්ස්වීක් සඟරා දෙක හිතකර තරගකාරිත්වයක් මත ක‍්‍රියා කළා. මේ ප‍්‍රකාශන දෙක ම සිය ප‍්‍රධාන කාර්යාලයන් පිහිට වූයේ අමෙරිකාවේ ප‍්‍රකාශන මාධ්‍ය කේන්ද්‍රය වන නිව් යෝක් නුවර මැන්හැට්න් දුපතේ එකිනෙකට නොදුරින්. වෙළඳ පොළේ පත්තර ලෑලි හා පොත් සාප්පු හරහා මෙන් ම දායකත්වය හරහා ද මේ සඟරා අලෙවි කරනු ලැබුවා.

නිව්ස්වීක් අන්තිම මුද්‍රිත කලාපයේ එක් විශේෂාංගයක් වන්නේ දිගු කලක් ටයිම් කතුවරයකුට සිටි ජිම් කෙලී හා එබඳු ම කලක් නිව්ස්වීක් කතුවර වූ එවන් තෝමස් දෙදෙනා තම තමන්ගේ සඟරා දෙකේ නිරතුරු තරගය ගැන සුහද ආවර්ජනා කිරීම. අවසාන විනිශ්චයේ දී දෙපිරිස ම කළේ පොදු උන්නතිය වෙනුවෙන් පාඨකයන්ට වැඩ කිරීම. උසස් ම මාධ්‍ය සදාචාරයත් එයයි!

දිනපතා පුවත්පත් එයට පෙර දින සිදු වූ දේ වාර්තා කරනවා. යම් තරමක පුවත් විග‍්‍රහයක් ද ගෙන එනවා. සති අන්ත පුවත්පත්වල (අපේ රටවල ඉරිදා, ඉස්ලාමීය රටවල සිකුරාදා) ඊට ඔබ්බට යන පුවත් විමර්ශනයක් හා විශේෂාංග ලිපි ඇතුළත් වනවා. මේ දෙයාකාරයේ ම අන්තර්ගතයන්ට වඩා ගැඹුරින් එහෙත් කාලානුරූපීව සිදුවීම් හා ප‍්‍රවණතා ගැන වාර්තා කරන්නත්, සංවාද කරන්නත් පුවත් සඟරා උත්සාහ කරනවා.

පුවත් සඟරා සම්ප‍්‍රදාය බි‍්‍රතාන්‍යයේ The Economist විසින් ඇරඹුවේ 1843දී. එය වඩාත් ජනප‍්‍රිය වූයේ TIME සඟරාව සමඟයි. (නාමකරණය ගැන නිරවුල් අවබෝධයක් අවශ්‍යයි. TIME යනු ලෝකයේ වැඩියෙන් ම අලෙවි වන පුවත් සඟරාවයි. එහි නම ලියන්නේ මුළුමනින් ම ඉංග‍්‍රීසි කැපිටල් අකුරුවලින්. Times යනු ඉංග‍්‍රීසි බසින් පත්තර පළ කරන රටවල් රැසක දිනපතා හෝ සති අන්ත පත්තරවලට බහුලව යෙදෙන නමක්. බි‍්‍රතාන්‍යය, අයර්ලන්තය, ඉන්දියාව, අමෙරිකාව ආදී රටවල ටයිම්ස් පත්තර තිබෙනවා. පොදු නමක් තිබුණත් එකකට එකක් සම්බන්ධ නැහැ. ටයිම් සඟරාව හා ටයිම්ස් පත්තර පටලවා නොගත යුතුයි.)

කවරයේ යොදන රූපයක් තේමා කර ගෙන සඟරාව ඇතුළත පිටු ගණනාවක් පුරා විස්තරාත්මක විග‍්‍රහයක් හෝ වාර්තාකරණයක් ගෙන ඒමේ කවරයේ කථාව (cover story) සම්ප‍්‍රදාය ටයිම් හා නිව්ස්වීක් සඟරා දෙක සාර්ථකව කළා.

නිව්ස්වීක් මා නිරතුරුව කියවූ සඟරාවක් නොවෙයි. ශ‍්‍රී ලංකාව ඇතුළු ආසියාතික රටවල නිව්ස්වීක්ට වඩා ටයිම් සඟරාව ඉදිරියෙන් සිටියා. එයට එක් හේතුවක් නම් හොංකොං නුවර කේන්ද්‍ර කර ගෙන ආසියානු සංස්කරණයක් ටයිම් සතිපතා පළ කරද්දී නිව්ස්වීක් කළේ ජාත්‍යන්තර සංස්කරණයක් (Newsweek International) පමණක් වීමයි. (ජපන් බසින් නිව්ස්වීක් කලක් පළ කෙරුණා.) එහෙත් ලෝකය සසල කර වූ හෝ ලෝක ව්‍යාප්තව අවධානය යොමු වූ සිදුවීම් ගැන ටයිම් හා නිව්ස්වීක් සඟරා දෙක වාර්තා කරන්නේ කෙසේ ද යන්න ගැන මා පාසල් සිසුවකුව සිටි කාලයේ පටන් ම අවධානය යොමු කළා.

ටයිම් සඟරාව යම් පමණකට අමෙරිකානු ප‍්‍රධාන ප‍්‍රවාහයට අනුගත වන අතර, නිව්ස්වීක් ඊට වඩා ලිබරල් හා විකල්ප මතාධාරී වූ අවස්ථා බොහෝ තිබුණා. අන්තිම මුද්‍රිත කලාපයෙන් මෙතෙක් ආ මඟ ගැන ආවර්ජනය කරද්දීත් නිව්ස්වීක්හි වත්මන් හා විශ‍්‍රාමික පුවත්පත් කලාවේදීන් හා කතුවරුන් හුවා දක්වන්නේ මේ ගතිගුණයයි.

Landmark Newsweek cover storyඋදාහරණයක් හැටියට අප‍්‍රිකානු සම්භවය ඇති කළු අමෙරිකානුවන් සම අයිතිවාසිකම් ලබා ගැනීමට 1950 – 1960 දශකවල ගෙන ගිය අරගලය වාර්තා කිරීමේ දී නිව්ස්වීක් ඉදිරියෙන් සිටියා. කළු ජාතිකයන්ගේ සිතුම් පැතුම් හා බලාපොරොත්තු සානුකම්පිතව හසු කර ගනිමින් මැදහත්ව නිව්ස්වීක් කළ දිගු කාලීන වාර්තාකරණය සම අයිතීන් දිනා ගැනීමටත්, අමෙරිකානු ජන සන්තානය සදහට වෙනස් කිරීමටත් දායක වූ සැටි නිව්ස්වීක් සඟරාවේ මුල් ම කළු ජාතික කතුවරයා වූ මාක් විටෙකර් පෙන්වා දෙනවා.

මානව සංහතියෙන් හරි අඩක් වන කාන්තාවන්ට සම තැන් දීම ගැනත්, නිව්ස්වීක් සඟරාව සෙසු අමෙරිකානු ප‍්‍රකාශනවලට වඩා උද්‍යෝගයෙන් වාර්තා කළා. 1960 ගණන්වල මතුව ආ ස්ත‍්‍රීවාදයේ (Feminism) සමාජයීය, දේශපාලනමය හා සාංස්කෘතික බලපෑම් ගැන මුල්වරට කවරයේ කථාවක් කළ ප‍්‍රධාන සඟරාව වූයේ නිව්ස්වීක්. ඒ 1970දී. ඒ වසරේ ම කර්තෘ මණ්ඩලය තුළ සම අවස්ථා හා සුදුස්සාට සුදුසු තැන ඉල්ලා නිව්ස්වීක් පුවත්පත් කලාවේදී කාන්තා පිරිසක් නඩු මඟට පිවිසියා.

සාමාන්‍යයෙන් මාධ්‍ය හාම්පුතුන්ට නඩු කියා දිනුවත් එතරම් දුර යන්නට බැරි යථාර්ථය තුළ, ඔවුන් පුවත්පත් කලාවේ කාන්තා සහභාගීත්වයේ නිම් වළලූ පුළුල් කළා. 1972දී තීරු ලිපි රචනයට මුල් වරට කාන්තාවක් හවුල් කර ගත් නිව්ස්වීක්, 1975දී ජ්‍යෙෂ්ඨ කතුවර තනතුරට කාන්තාවක් පත් කළා. එතෙක් කල් පිරිමි කතුවරුන්ට පර්යේෂණ සහාය දෙමින් අවශේෂ භුමිකා රඟපෑ අමෙරිකානු පත‍්‍රකලාවේදිනියන්ට කුසලතාව හා කැපවීම හරහා ඉහළට එන්නට මඟ විවර වූයේ ඉන් පසුවයි.

නිව්ස්වීක් අමෙරිකාව හා බටහිර ලෝකයෙන් ඔබ්බට දියුණු වන ලෝකය දෙසත් මැදහත්ව බලන්නට උත්සාහ කළා. මේ ගැන අවසන් මුද්‍රිත කලාපයේ නිසි ආවර්ජනයක් නැතත් 1980 ගණන්වල ආසියානු, අප‍්‍රිකානු හා ලතින් අමෙරිකානු රටවලින් මතුව ආ ස්වාධීන චින්තකයන්ට හා දක්ෂ ලේඛකයන්ට සඟරාවේ තීරු ලිපි ලිවීමේ අවස්ථාව උදා කර දුන් බව මට හොඳට මතකයි.

Tarzie Vittachi

Tarzie Vittachi

නිව්ස්වීක් හරහා තුන්වන ලෝකයේ දැක්ම මැනවින් සන්නිවේදනය කළ එබඳු එක් චරිතයක් වූයේ ලාංකික පුවත්වත් කතුවර ටාසි විට්ටච්චි (Tarzie Vittachi). ඔහු මෙරට පුවත්පත් කරන කාලයේ (1950 දශකයේ) මා ඉපිද නොසිටි බැවින් මා ඔහු හඳුනාගත්තේ නිව්ස්වීක් හා බොස්ටන් නුවරින් පළ කෙරුණු WorldPaper නම් පුවත්පත් අතිරේකය තුළින්. (එය කලක් මෙරට Observer පත‍්‍රයත් සමඟ නොමිලේ බෙදා දුන්නා.)

සංවර්ධනය, සමාජ සාධාරණත්වය, ලෝක බල තුලනය වැනි මහා ප‍්‍රශ්න ගැන සරල, සුමට ඉංග‍්‍රීසියෙන් — ඇතැම් විට හාස්‍යජනක ලෙසින් — වචන 400ක් වැනි (තනි සඟරා පිටුවක සීමාව) සංඛ්‍යාවක් හරහා ලිවීමට ටාසි අති දක්ෂයකු වුණා. ටාසිගේ නිව්ස්වීක් කොලම් දැන් සොයා ගන්නට අමාරුයි. කවදා හෝ ඒවා පොතක් ලෙස එකතු වනවා නම් අපූරුයි.

නිව්ස්වීක් මෙන් ම පුවත් සඟරා කලාවේ ස්වර්ණමය අවධිය 1960 – 1970 දශකයන් විය යුතුයි. 1980දී මුල් ම පැය විසි හතරේ ටෙලිවිෂන් නාලිකාව CNN හා 1990 දශකයේ ඉන්ටර්නෙට් ආගමනය හරහා පුවත් වෙබ් අඩවි බිහිවීම තුළින් පුවත් සඟරාවල සුවිශේෂි බව අඩු වන්නට පටන් ගත්තා. මේ තාක්ෂණ හා වෙළඳපොළ ප‍්‍රවාහයන්ට අනුවර්තනය වන්නට පුවත් සඟරා දැඩි ප‍්‍රයත්නයක යෙදුණා.

දුවන ගමන් පුවත් වාර්තා කරන ටෙලිවිෂන් හා බොහෝ පුවත් වෙබ් අඩවිවලට වඩා සන්සුන්ව, දැක්මක් හා ගැඹුරක් ඇතිව කාලීන තොරතුරු හා ප‍්‍රවණතා විග‍්‍රහයට පුවත් සඟරාවලට තවමත් ඉඩක් තිබෙනවා. (මෙය ඉතා හොඳට කරන්නේ ඉන්දියාවේ ඉංග‍්‍රීසියෙන් සතිපතා පළ කෙරෙන පුවත් සඟරා කිහිපයයි. ඒ ගැන වෙනම කථා කළ යුතුයි.)

නමුත් දැන්වීම්කරුවන් සහ ග‍්‍රාහකයන් ටිකෙන් ටික ක්ෂීන වීම හරහා නිව්ස්වීක් පාඩු පිට පාඩු ලබන්නට පටන් ගත්තා. දශක හතරක් වොෂිංටන් පෝස්ට් යටතේ තිබුණු සඟරාව 2010දී ණය කන්දරාවක් ද සමඟ ඩොලර් 1ක මිලට කෝටිපති ව්‍යාපාරිකයකුට විකුණනු ලැබුවා. එය Daily Beast නම් වෙබ් අඩවියක් හා බද්ධ කෙරුනේ එතැන් පටන්. මේ දීගය හරිහැටි සංයෝග නොවූ බවත්, අන්තිමේදී ප්‍රෞඪ ඉතිහාසයක් ඇති සඟරාව අඳ බාල පිරිසක් විසින් නොමරා මැරූ බවත් නිව්ස්වීක් විශ‍්‍රාමිකයන් චෝදනා කරනවා. ඇත්ත කථාව හරිහැටි නොදැන ඒ ගැන විනිශ්චයක් දීම අපහසුයි.

මා දන්නා තරමට ශ‍්‍රී ලංකාවේ සතිපතා පුවත් සඟරාවක් බිහි වූයේ ම නැහැ. අපේ වෙළඳපොළ එබන්දකට ප‍්‍රමාණවත් නැති වීම එක් හේතුවක්. 1978දී ආචාර්ය සරත් අමුණුගම රාජ්‍ය නිලධාරියකුව සිටියදී ඇරඹු දෙසතිය පුවත් සඟරාව අප රටේ එයට ආසන්න ම වූ ප‍්‍රකාශනය විය යුතුයි. ඉංග‍්‍රීසියෙන් මාසික පුවත් සඟරා ලෙස ඇරඹූ Counterpoint, Montage වැනි ප‍්‍රකාශන මෙන් ම ජ්‍යෙෂ්ඨ මාධ්‍යවේදී මර්වින් ද සිල්වා කලක් කර ගෙන ගිය දෙසතිපතා සඟරාවක් වූ Lanka Guardian ද, පරිනාමීය ප‍්‍රවාහයන්ට හසු වී නතර වෙලා.

ජාත්‍යන්තරව කලක් ලොකු හපන්කම් කළ Asiaweek සඟරාව 2001දීත්, Far Eastern Economic Review සඟරාව 2009දීත් වැසී ගියා. සතියකට පිටපත් මිලියන් 3ක් අලෙවි වන ටයිම් සඟරාව මේ කේෂත‍්‍රයේ දැන් ඉතිරිව සිටින එක ම දැවැන්තයායි. තමන්ගේ ප‍්‍රතිවාදියාට අත් වූ ඉරණම දෙස බලන විට තම අනාගතය ගැනත් යම් අවිනිශ්චිත බවක් ටයිම් සඟරාවේ කතුවරුන්ට සමහර විට දැනී ඇති…

Newsweek covers - among 4,150 in its print history

Facebook’s Mark Zuckerberg: Digital Pied Piper of our times?

The Face of Facebook


“For connecting more than half a billion people and mapping the social relations among them, for creating a new system of exchanging information and for changing how we live our lives, Mark Elliot Zuckerberg is TIME’s 2010 Person of the Year,” TIME magazine’s editors announced on 15 December 2010.

As if to support their choice, their profile of Facebook’s co-founder added: “One out of every dozen people on the planet has a Facebook account. They speak 75 languages and collectively lavish more than 700 billion minutes on Facebook every month. Last month the site accounted for 1 out of 4 American page views. Its membership is currently growing at a rate of about 700,000 people a day.”

As usual, TIME’s selection was eagerly awaited, and the most popular choice online was WikiLeaks founder Julian Assange. He ended as a runner-up as the next four newsmakers of 2010 — perhaps it was too controversial a choice for TIME’s editors considering the heavy polarisation of views at home about WikiLeaks?

I first read about this selection on Twitter. By coincidence, I was just finishing my latest essay, which was more about the challenges of living in the WikiLeakable world that we now find ourselves in. But Mark Zuckerberg and Facebook get honourable mentions in there.

The essay, now published as Living in the Global Glass House: An Open Letter to Sir Arthur C Clarke, includes these paras:

“I’m not so sure what you might have made of this thing called Facebook. With more than 500 million active members, the social networking website is the largest of its kind (well ahead of its nearest rival Myspace, owned by your friend Rupert).

“Going by the sheer numbers, Facebook is behind only China and India in population terms. But those who compare it to a major league country don’t imagine far enough — it’s really becoming another planet…

An essential survival skill in this Info Age...

“While Facebook’s high numbers are impressive, not everyone is convinced of its usefulness and good intentions. Can we trust so much power in the hands of a few very bright (and by now, very rich) twentysomethings? How exactly is Facebook going to safeguard our privacy when we (wittingly or unwittingly) reveal so much of our lives in there?

“I raise these concerns not only as a long-time ICT-watcher, but also as the father of a teenager who is an avid Facebooker. I once called Facebook co-founder Mark Zuckerberg a ‘Digital Pied Piper’: might we someday see Hamelin the sequel?”

Read the full essay: Living in the Global Glass House: An Open Letter to Sir Arthur C Clarke

PS: On 1 Oct 2010, when the movie The Social Network (based on the Facebook story) opened, I tweeted: “www.thesocialnetwork-movie.com Story of da world’s biggest Pied Piper. And his 500 million+ rats!”

We’re all prisoners, who dream being free! Dedicated to Ray Wijewardene

Are they really free - or prisoners of elements like all of us?

“Ah, but a man’s reach should exceed his grasp, or what’s a heaven for?” – Robert Browning

Show me a ‘free man’
And I’ll show you a prisoner:
Of time and space,
Of elements and gravity,
Firmly and forever
In the grips of
Forces of Nature
And Laws of Physics,
With no prospect
Of any release,
Or any escape.

Gravity holds us captive,
Time holds us in its grip,
We are prisoners of oxygen,
And confined to bits of land
On this Blue Planet Ocean.

We may breathe the air
But can never fly through it
On our own power:
We’ve dreamed of it
Before and since Icarus
But we’re truly stuck
On the thin, crowded crust
Of our Home Planet
Between air and water.
Between past and future.

So who can still claim
To be a free man or woman?

We are prisoners
One and all,
Of time and space,
Of elements and gravity,
Firmly and forever
In the grips of
Forces of Nature
And Laws of Physics,
With no prospect
Of any release,
Or any escape.

Except, that is —
In our imagination:
May we forever
Dream of being free!

– Nalaka Gunawardene
Colombo, 25 August 2010

Dedicated to Ray Wijewardene: high flyer, dreamer and imagineer.
Ad astra per ardua!

TV Will Save the World, says Charles Kenny in TIME’s ’10 ideas for next 10 years’

Photo by Reza Deghati

This is one of my favourite photos in media and development. It was taken by Reza Deghati, the renowned Iranian-French photojournalist (who works under the name Reza). I don’t know the story behind this photo, but even without a single word of annotation, it says a great deal.

I like this photo partly because it symobolises the enduring appeal of broadcast television in much of the developing world. For long years, the old-fashioned, boxy TV set used to be the top-selling consumer electronic item in the world — until the mobile phone came along. But even now, the much-maligned idiot box hasn’t lost its appeal to a significant section of humanity, never mind what the jaded academics and geeks might say.

So I was intrigued to read, in the latest issue of TIME Magazine, development economist Charles Kenny, reminding us that television is still the most influential medium around. In this gizmo-ridden new media age, it takes much courage to say so in public.

In a powerful short essay titled ‘TV Will Save the World’, he writes: “Forget Twitter and Facebook, Google and the Kindle. Forget the latest sleek iGadget. Television is still the most influential medium around. Indeed, for many of the poorest regions of the world, it remains the next big thing — poised, finally, to attain truly global ubiquity. And that is a good thing, because the TV revolution is changing lives for the better.”

Across the developing world, he says, some 60% of the households had their own TV set in 2005 — up from 45% in 1995. He adds: “Five million more households in sub-Saharan Africa will get a TV over the next five years. In 2005, after the fall of the Taliban, which had outlawed TV, 1 in 5 Afghans had one. The global total is another 150 million by 2013 — pushing the numbers to well beyond two-thirds of households.”

He ends his essay with these words that strongly resonate with me: “Too much TV has been associated with violence, obesity and social isolation. But TV is having a positive impact on the lives of billions worldwide, and as the spread of mobile TV, video cameras and YouTube democratize both access and content, it will become an even greater force for humbling tyrannical governments and tyrannical husbands alike.”

As Sir Arthur C Clarke, inventor of the communications satellie whose second death anniversary we mark this week, told me in a 2003 interview: “I’m not impressed by the attacks on television because of some truly dreadful programmes. I believe that every TV programme has some educational content. The cathode ray tube – and now the plasma screen – is a window to the world. Often it may be a very murky window, but I’ve slowly come to the conclusion that, on balance, even bad TV is preferable to no TV at all.”

Kenny’s essay is one of 10 ideas for the next 10 years that TIME has put together for its annual innovation issue.

Image courtesy Foreign Policy

The TIME essay is a much compacted version of what he wrote in November 2009 issue of Foreign Policy magazine, titled Revolution in a Box. That article noted the continuing global spread of television sets and an explosion of viewer choice driven by cable, satellite and digital technologies. It suggested this is a good thing, pointing to evidence that access to competitive television can improve womens’ standing in the home, increase girls schooling, reduce fertility rates, lower drug use, improve governance and (possibly) help foster global peace.

The editors of Foreign Policy ran the following blurb: “It’s not Twitter or Facebook that’s reinventing the planet. Eighty years after the first commercial broadcast crackled to life, television still rules our world. And let’s hear it for the growing legions of couch potatoes: All those soap operas might be the ticket to a better future after all.”

The full essay is well worth a careful read. At a time when I have been questioning many of the founding premises of my own work at TVE Asia Pacific, he has provided conceptual clarity and sharper focus.

24/7 TV Deficit: When more (channels) gives us less (news)…

WCSJ London

When Cable News Network – or CNN – was launched in June 1980, it became the first network to provide 24-hour television news coverage, and the first all-news television network in the United States. Most people didn’t believe it would last for long, for they could hardly believe that there was enough news to fill all hours of the day and night.

They had reasons to be skeptical: at the time all major TV channels and networks in North America, Europe and elsewhere carried an hour or two of well-packaged and well-presented news bulletins per day. Viewers looked forward to these bulletins, when able and amiable anchors like Walter Cronkite – ‘the most trusted man in America’ – entered their living rooms for an update and reflection on the day’s events. A leader had to be assassinated or men had to walk on the Moon for this routine to be broken…

CNN founder Ted Turner changed all that. He proved the skeptics wrong, and blazed a new trail in broadcast journalism. In his wake, dozens and now hundreds of all-news channels have emerged, providing a cacophony of coverage and punditry as never before seen.

Saturated with news on TV? Reach out for this relief!

Saturated with news on TV? Reach out for this relief!

One of the early, unofficial expansions of CNN was ‘covering news needlessly’. This was sometimes necessary to fill 24 hours a day (or 1,440 minutes) and 7 days a week (or 168 hours). The channels say repetition is meant to give the chance for any viewer to catch up on the news whatever time she tunes in. But the question remains: is there so much news to fill not only 24/7 but hundreds of such channels?

The answer is both yes – and no. It all depends on the definition of news, and what each channel considers to be in the public interest. We won’t get into that big debate here. But the fact remains that, at least where the numerous all-news channels in Asia are concerned, they often struggle to fill their air time – and not always very successfully.

And do we have an abundance of such channels. India alone now has more than 60 all-news channels catering to a billion+ audience in dozens of languages…and more keep popping up. Elsewhere in countries such as the Philippines, Pakistan and Thailand, there have been similar channel explosions in recent years. This is partly triggered by media liberalisation which allowed local and foreign private companies to enter the broadcast sector that earlier remained a state monopoly.

Aryn Baker of TIME

Aryn Baker of TIME

But more channels has not necessarily meant better coverage of news. There was a perceptive observation by Time magazine’s Aryn Baker in a recent essay she wrote in June 2009 about the state of Pakistan’s media. In her essay titled Casualty of War, she noted: “In 2002, the then President, General Pervez Musharraf, permitted private TV stations to broadcast news instead of just the state-owned Pakistan Television Corp. At the time, Musharraf’s deregulation was hailed as a significant step for the nascent free-press movement; indeed, today there are more than 30 nongovernment TV stations in the country. As TV stations proliferated, I argued that increased competition would force the emergence of a strong, ethical and responsible media corps. But there simply aren’t enough well-trained and -informed local journalists to supply the dramatically greater number of media outlets. I also assumed that consumers would gravitate toward truth. Instead the bulk of readers and viewers seem comfortable with sensationalism and xenophobia — as reflected by an April poll conducted by Gallup Pakistan revealing that 76% of Pakistanis “believe Pakistani media [are] unbiased to a great or somewhat extent.” In other words, Pakistanis like their media the way they are.

Baker cites examples where the print and broadcast media in Pakistan regularly rumour and peddle conspiracy theories as news. She ends with a strong plea: “Pakistan’s press needs to take a hard look at itself and its level of professionalism. Only then will it live up to its potential, and only then will Pakistan get the media it deserves.”

Shooting the news...

Shooting the news...

I couldn’t agree more. Having cheered the collapse of state broadcasting monopolies across Asia in the 1990s, I have very much felt the same way about news channels across the region (here I’m talking about the English language channels only, which are outnumbered in most markets by local language channels). While there are a few news channels that stand above the rest, a majority would come close to what Aryn Baker describes for Pakistan.

Speaking at the 6th World Conference of Science Journalists held in London in early July, I called this the ’24/7 TV Deficit’ in Asia’s broadcast media. In summary, it is this: In the developed world, all-news channels like CNN evolved over time, building capacity and experience along the way. In emerging Asia, news channel explosion hasn’t allowed time for such evolution – so skills and resources are spread too thin. There are genuine limitations of competence and capacity. Sometimes this leads to sensationalism or distortion.

I said: “The long term response to this is to invest in training and capacity building of journalists and producers already working in the media. For the most part, they learn on the job, making mistakes on the air. This is far from ideal.”