සිවුමංසල කොලූගැටයා #162: ජංගම දුරකථනයට තවමත් ඔරවන අපේ හනමිටිකාරයෝ

In an op-ed written in 2008, titled Mobile Phones – Everyman’s New Trousers?, I said:

“The mobile phone is the biggest social leveller in Sri Lankan society since the trouser became ubiquitous (initially for men, and belatedly for women). Our elders can probably recall various arguments heard 30 or 40 years ago on who should be allowed to wear the western garb: it was okay for the educated and/or wealthy mahattayas, but not for the rest. Absurd and hilarious as these debates might seem today, they were taken very seriously at the time.

“Make no mistake: the mobile is the trouser of our times –- and thus becomes the lightning rod for class tensions, petty jealousies and accumulated frustrations of an elite that sees the last vestiges of control slipping away.”

Six years on, pockets of resistance and cynicism still prevail. I was taken aback by a recent Sinhala-language commentary appearing in the official magazine of a respected Lankan development organisation that reiterated many such prejudices. In this week’s Ravaya column (in Sinhala), I look at how Lankans in lower socio-economic groups perceive benefits from their mobile phones. I draw from LIRNEasia’s research on teleuse at bottom of the pyramid.

Young woman uses her mobile phone on the road - Photo by Niroshan Fernando

Young woman uses her mobile phone on the road – Photo by Niroshan Fernando

‘මානව ඉතිහාසය යනු අධ්‍යාපනය හා ව්‍යසනය අතර තරග දිවීමක්’ යයි ව්‍යක්ත ලෙසින් වරක් කීවේ ප‍්‍රකට බි‍්‍රතාන්‍ය ලේඛක හා සමාජ විචාරක එච් ජී වෙල්ස්. මෙය ඉතා හරබර කියමනක් මෙන්ම මානව ශිෂ්ටාචාරය මුහුණ දෙන ලොකු ම අභියෝගය කැටි කරන්නක්.

ලක් සමාජයට අදාලවත් වෙනත් ආකාරයේ තරග දිවීම් නිරන්තරයෙන් සිදුවනු මා දකිනවා. පෞරාණිකත්වය හා නූතනත්වය එකිනෙකා අභිබවා යන්නට පොර කනවා. විවෘත වූත්, ආත්ම විශ්වාසය පෙරටු කර ගත්තා වූත් ගෝලීය මානසිකත්වය සමග ගතානුගතික වැඩවසම් දුපත් මානසිකත්වය නිරතුරු ගැටෙනවා.

අප නවීන ලෝකයෙන් ඈත් වී, අතීත සශ‍්‍රීකත්වයක් මෙනෙහි කරමින් (රාවනා වැනි) ප‍්‍රවාදයන්ට යළි පණ පොවමින් සිටිය යුතු යැයි තර්ක කරන බාල-වැඩිහිටි පිරිස් මෙන් ම දුපතෙන් ඔබ්බට අපේ බුද්ධිය, ශිල්ප කුසලතාවන් රැගෙන ගොස් ලෝකය ජය ගත යුතු යයි තරයේ විශ්වාස කරන අයත් සිටිනවා. පරිනත සමාජයක මේ කොයි කාටත් තමන් කැමති දෙයක් ඇදහීමට ඉඩ තිබිය යුතුයි.

ජංගම දුරකථන මෙරටට හඳුන්වා දුන්නේ 1989දී. ඒ නිසා මේ තාක්‍ෂණයේ ලංකාගමනයට 2014දී වසර 25ක් පිරෙනවා. මුලින් රුපියල් ලක්‍ෂයක් පමණ අධික මිල වූ (ගඩොල් බාගයක් තරම් විශාල) ජංගම දුරකථනවලින් ඇරැඹුණු මේ සේවා වසර කිහිපයක් ඇතුළත සාමාන්‍ය ජනයා අතර ගැවසෙන එදිනෙදා උපකරණයක් බවට පත් වුණා.

එය අහම්බෙන් සිදු වූවක් නොව 1990 දශකය මැද චන්ද්‍රිකා රජය හඳුන්වා දුන් දුරදක්නා ටෙලිකොම් නියාමන ප‍්‍රතිපත්තිවල ප‍්‍රතිඵලයක්. දශක ගණනක් ඒකාධිකාරය හිමි කරගෙන සිටි රාජ්‍ය ටෙලිකොම් සේවයට අමතරව නිසි ලෙස නියාමනය කැරෙන රාමුවක් තුළ තරගකාරි සමාගම්වලට ද දුරකථන සේවා ක්‍ෂෙත‍්‍රයට පිවිසීමට ඉඩ සලසා දුන්නා.

මේ සම්බධයෙන් තීරණාත්මක ලෙස මුල් වූ මෙරට මුල්ම ටෙලිකොම් නියාමක මහාචාර්ය රොහාන් සමරජීව පෙන්වා දෙන පරිදි 1990 දශකයෙන් පසු මෙරට දුරකථන හා අනුබද්ධිත සේවා ව්‍යාප්ත කිරීම සඳහා මහා භාණ්ඩාගාරයෙන් කිසිදු මහජන මුදලක් වැය කර නැහැ. තනිකරම වෙළඳපොල ප‍්‍රවාහයන් හරහා දෙස් විදෙස් ආයෝජන ඇද ගනිමින් මේ ක්‍ෂෙත‍්‍රය ඉක්මනින් පුළුල් වූවා. එසේම තරගකාරිත්වය හරහා ග‍්‍රාහකයන් ගෙවිය යුතු ගාස්තු සැළකිය යුතු ප‍්‍රමාණයකින් අඩු වුණා.

සංවර්ධනය ගැන තුලනාත්මකව හා සංවේදීව සිතන ජනතා සංවිධාන අතර පවා හනමිටි අදහස් හා කල් ගිය සංඛ්‍යාලෙඛන මත පදනම් වූ වැරදි මතයන් හමු වනවා. මීට දශක දෙකකට පෙර දුරකථන සම්බන්ධයෙන් තිබූ යථාර්ථය මුළුමනින් වෙනස් වී ඇතත් තවමත් ජංගම දුරකථන සුපිරි පැලැන්තියකට බර වූ හා වියදම් අධික තාක්‍ෂණයක් යයි දුර්මතය සමහරුන් බැහැර කර නැහැ.

මෙරට ප‍්‍රධාන පෙළේ ජන සංවිධානයක නිල සඟරාවේ මෑතක පළ වූ විග‍්‍රහයක් (බත් වෙනුවට ‘‘රයිස්’’ කකා ‘‘රීලෝඞ්’’ දමන ජංගම සමාජයක්) මා කම්පනයට පත් කළා. නව තාක්‍ෂණයට විචාරශීලීව විවෘත වූ මනසක් කවදත් ඔවුන් සතු බව මා අත්දැකීමෙන් දන්නවා. එහෙත් එබඳු තැනෙක පවා පසුගාමී අදහස් ඇති අය සිටිය හැකියි. මේ උධෘත බලන්න.

‘‘බිරිය රැකියාවක් කළත් නොකළත්, ඇතැම් විටෙක දෙදෙනාට ම ස්ථිර ආදායමක් නැති වුණත්, ඉඳහිට ලැබෙන ගානකින් හෝ ණයක් තුරහක් වීමෙන් හෝ සතියකට දවසක් දෙක්කවත් ‘රයිස්’ කෑම හා ‘රීලෝඞ්’ දැමීම මග නොහරි.’’

‘‘තමන්ගේම වාහනයක, පොදු ප‍්‍රවාහණ සේවයක, පයින් ඇවිද යන අවස්ථාවට පිරිමින්ටත් වඩා කාන්තාව සිය ජංගම දුරකතනය කනට ළං කර ගත් ගමන්ය. ඇත්තම කියනවා නම් අද කාන්තාව බහුතරයක්ම තම තනියට ළං කර ගෙන සිටින්නේ ජංගම දුරකථනයයි. ඒ නිමක් නැති කතාව වෙනුවෙන් තමාම හෝ කාට හරි කියා හෝ ‘රීලෝඞ්’ දැමිය යුතුය.’’

‘‘නිවසේ බතක් උයා පිහා ගන්නට තරම් වත් කාලයක් නැතිව, කඩෙන් ‘රයිස්’ කකා, ‘රීලොඞ්’ දම දමා, මේ කතා කරන්නේ කාටද? මොනවා ගැනද? විශේෂයෙන් ම රැකියාවක් නොකරන ගමේ කාන්තාව මේ දුරකතන සංවාදය පවත්වා ගන්නේ කවර ප‍්‍රතිඵලයක් වෙනුවෙන්ද?’’

මේ ලේඛකයා කාන්තා විරෝධී මෙන්ම නූතනත්වයට එරෙහි අතිශය පටු විග‍්‍රහයක් කරනවා. (මෙය තම සංවිධානයේ නිල මතය නොවන බවට එහි ප‍්‍රධානින් මට සහතික වූවා.) මේ මත දරන්නට තනි පුද්ගලයකුට ඉඩක් ඇතත්, ඒවා විවාදාත්මකයි.

ලේඛකයාට අනුව හැමදාමත් ගමේ කතුන් ළිඳ ළඟ නැත්නම් වැට ළඟ ම කථා කළ යුතු ද? මානසික විවේකය සඳහා ජංගම දුරකථනයක් හරහා කිසිවකුට කථාබහ කිරීම කාන්තාවන්ට අකැප ද? සන්නිවේදන සේවා භාවිතයේදී ගැහැණු පිරිමි භේද තිබිය යුතු ද? රැකියාවක් නොකළත් ගෙදරදොර බොහෝ වැඩ කරන කාන්තාව සැමදාමත් ගෙයිමුල්ලේ හූල්ලමින් හුදකලාවේ සිටීම සාධාරණ ද?

කාන්තාවන් තමාගේම ජංගම දුරකථනයක් හිමිකර ගත යුතු ද එයින් කැමති කෙනකු හා සාමිචියේ යෙදිය යුතු ද ආදි පුද්ගල මට්ටමේ ප‍්‍රශ්න කොහේවත් සිටින සුචරිතවාදීන්ට අදාල කාරණා නොවේ. ඒ හරහා මතු වන්නේ ඔවුන්ගේ කුහක බවයි.

Rural woman in Sri Lanka using a mobile phone - Photo by Niroshan Fernando

Rural woman in Sri Lanka using a mobile phone – Photo by Niroshan Fernando

තොරතුරු තාක්‍ෂණයන් හරහා තොරතුරු සමාජය ආසියාවේ නැගී එන රටවල ස්ථාපිත වන සැටි විධිමත්ව අධ්‍යයනය කරන ලර්න්ඒෂියා LIRNEasia පර්යේෂණායතනය, අඩු ආදායම්ලාභි ජනතාව දුරකථන භාවිත කරන රටා 2006 සිට සොයා බලනවා. ගම් හා නගරවල දහස් ගණන් අපේ ගැහැණු පිරිමි දුරකථන යොදා ගන්නේ කුමකට ද? ඔවුන් ඒ සඳහා කරන වියදම කෙබඳු ද? රුචි අරුචිකම් මොනවා ද? මේ ආදිය ගැන රැස් කර ගත් වටිනා දත්ත සමුදායක් ලර්න්ඒෂියා සතුයි.

මේ සමීක්‍ෂණය අවසන් වරට කළ 2011 වසරේදී දිවයිනේ විවිධ ප‍්‍රදේශ නියෝජනය වන පරිදි තෝරාගත් 1,200ක් දෙනා සම්බන්ධ කර ගත්තා. එයින් 40%ක් පිරිමි හා 60%ක් කාන්තාවන්. 15% නාගරික හා ඉතිරි 85% ග‍්‍රාමීය. සමීක්‍ෂණයට පාත‍්‍ර වූ ගෘහස්තයන්ගෙන් 88%ක ස්ථාවර හෝ ජංගම දුරකථනයක් තිබුණා. (මේ සමීක්‍ෂණය කළේ වෙළඳපොළ සමීක්‍ෂකයන්ගේ විග‍්‍රහයට අනුව සමාජ ආර්ථික ස්ථර D හා E නම් ගණයට වැටෙන ගෘහස්ත පමණක් සම්බන්ධ කර ගෙනයි. මෙරට මේ ගණයට වැටෙන මෙරට ජනගහන ප‍්‍රතිශතය 44%ක් වනවා.)

පොදුවේ මෙම ආදායම් මට්ටමේ 71% ලාංකිකයන් දුරකථනයක් හිමිව හෝ පහසුවෙන් භාවිත කිරීමේ හැකියාව 2011 වන විට ලබා තිබුණා. දැන් වන විට මේ තත්ත්වය තවත් දියුණු වී තිබිය යුතුයි. පෙර වසරවල මෙන්ම 2011දීත් දුරකථනයක් හිමිකාරිත්වයේ හා භාවිතයේ වාසි මොනවාදැයි විමසනු ලැබුවා.

Telecom Regulatory Commission of Sri Lanka statistics

2011 මෙන්ම ඊට පෙර කරන ලද මේ ආකාරයේ ලර්න්ඒෂියා සමීක්‍ෂණවලින් පැහැදිලි වන්නේ දුරකථන භාවිතයේ ලොකුම වටිනාකම ලෙස අඩු ආදායම්ලාභීන් සලකන්නේ මානව සබඳතා පවත්වා ගැනීම හා හදිසියකදී සම්බන්ධ වීමේ හැකියාවයි. ආර්ථික හා ජීවනෝපාය වාසි එන්නේ ප‍්‍රමුඛත්වයෙන් ඉන් පසුවයි. http://lirneasia.net/projects/2010-12-research-program/teleusebop4/

මෙය අඩු වැඩි වශයෙන් සමීක්‍ෂණයට හසු කර ගත් බංග්ලාදේශය, ඉන්දියාව, පාකිස්ථානය හා තායිලන්තය යන රටවල නියැදිවලටත් අදාල වූවා. (එහෙත් ඉන්දියාවේ හා පාකිස්ථානයේ දුරකථනයක් හිමි කර ගැනීම තමන්ගේ සමාජ තත්ත්වයට රුකුලක් වන බව වැඩි දෙනෙකු සිතනවා.)

ලාංකිකයන් දුරකථන භාවිතයේ වඩාත් වැදගත් වාසි ලෙසට තෝරනු ලැබුවේ: 1) හදිසියකදී අන් අය සමග සන්නිවේදනයේ හැකියාව; 2) පවුලේ උදවිය හා හිතමිතුරන් සමග සබඳතා පවත්වා ගැනීම; 3) යම් ගමන්බිමන් අඩු කර ගත හැකි වීම.

දුරකථනයක ආර්ථික වාසි නම් කිරිමට කී විට ලැබුණු පිළිතුරු වූයේ: 1) ගමන් බිමන් අඩු කර ගැනීම; 2) එදිනෙදා වැඩකටයුතු වඩාත් හොඳින් සැළසුම් කොට කළ හැකි වීම; 3) රැකියාවට හෝ ව්‍යාපාරයට අදාල පුද්ගලයන් සමග ලෙහෙසියෙන් සන්නිවේදනය කළ හැකි වීම.

ජංගම දුරකථන එදිනෙදා උපකරණයක් බවට පත් වී පිරිමි හා ගැහැණු දෙපිරිසේ ම මානව අවශ්‍යතා සම්පාදනය කර දෙන සමීප සේවාවක් බවට පත්ව තිබෙනවා. දුරකථන භාවිතා කරන රටාවන් හා රුචි අරුචිකම් සසඳා බලන විට පිරිමි හා ගැහැණු අතර සැළකිය යුතු වෙනස්කම් නැති බවත් මේ සමීක්‍ෂණයෙන් පෙනී යනවා. සන්නිවේදනයට පිවිසියාම අපි සියළු දෙනා මානවයෝ!

පරම්පරාවකට පෙර දුරකථන දුර්ලභ හා ඇමතුම් වියදම් සහගත වූ නිසා ඉතා අරපරෙස්සමින් හා සකසුරුවමෙන් ඇමතුම් ගන්නට එකල අප පුරුදු වුණා. ඒ යථාර්ථය දැන් වෙනස්.

සිතේ සැනසිල්ලට හෝ අස්වැසිල්ලට (peace of mind) ඇමතුමක් ගැනීම කිසිසේත් වරදක් හෝ නාස්තියක් නොවෙයි. ටෙලිකොම් සමාගම්වලින් ලබා දෙන විවිධ පැකේජයන්ගෙන් උපරිම ප‍්‍රයෝජන ගනිමින්, වැය කරන මුදලට හැකි තාක් වැඩි ඇමතුම් හෝ SMS හෝ වෙනත් සේවා ගැනීමට අද තරුණ තරුණියෝ දක්‍ෂයි.

අවිනිශ්චිතබව හා අසහනයන් හමුවේ ඔවුන් මෙසේ නිතර දුරස්ථ සාමිචි කිරිමට හැකි වීම මානසික සුවයක්. එයට ඔවුන් වියදම් කරන්නේ දුරස්ථ සන්නිවේදනය අගය කරන නිසා. වයස 60 පසු කළ නැන්දලා මාමලාට මෙය තේරුම් ගන්න අමාරුයි.

අප කම්පා කළ සඟරා ලිපිය නිර්නාමිකව ලියූ ලේඛකයා එය අවසන් කරන්නේ මුළු ලක් සමාජයම මහා විපතකට ලක්ව ඇතැයි විලාප නගමින්. මේ උධෘතය බලන්න.

‘‘බෞද්ධ සංස්කෘතියෙන් හැඩ ගැසී ඇතැයි කීවත්, ලාංකික සමාජයට මේ බර දරා ගැනීමට හැකියාවක් නැති බව මේ ‘සන්නිවේදන සුනාමියට’ රට ගසා ගෙන යන සැටියෙන් පෙනේ.’’

ලක් සමාජයට සන්නිවේදන සුනාමිය දරා ගත නොහැකි යයි ලේඛකයා කියන්නේ කුමන පර්යේෂණාත්මක පදනමක් මත ද? අපට ටෙලිවිෂන්, ඉන්ටර්නෙට්, ජංගම දුරකථන අවශ්‍ය නැතැයි කියමින් සුචරිතවාදී අතලොස්සක් එදත් අදත් විරෝධය දැක් වූ බව අප දන්නවා. එහෙත් බහුතරයක් ලාංකිකයන් මේ සන්නිවේදන සුනාමියෙන් නොගිලී එය ජය ගැනීමට තැත් කරන බවත් පැහැදිලියි.

උතුරු කොරියාව හා (මෑතක් වන තුරු) බුරුමය මෙන් විශ්ව ගම්මානයෙන් මුළු රටම ඈත් කර පවත්වා ගන්නට හදන්නේ වැඩවසම්වාදී සමාජ රටාවකට එබඳු හුදකලාව වඩා ගැලපෙන නිසා විය යුතුයි. අපටත් වඩා ප්‍රෞඩ ඉතිහාසයක් ඇති භාරතය අතීත උරුමය හා නූතනත්වය මනාව තුලනය කර ගනිද්දී මේ දෙකෙන් එකක් තෝරා ගන්න යැයි අපේ පණ්ඩිතයන් කියන්නේ ඇයි?

මෙරට මෑත සන්නිවේදන පෙරළිය ආපසු හැරවිය හැකි ප‍්‍රවනතාවක් නොවෙයි. කළ යුතුව ඇත්තේ වඩාත් හරවත් හා ආචාරශීලි සන්නිවේදන සඳහා නූතන තාක්‍ෂණ මෙවලම් යොදා ගැනීමයි. එහිදී අධ්‍යාපන හා වෙළඳපොළ තොරතුරුවලට මෙන් ම හිතේ සැනසිල්ලට ද නිසි වටිනාකමක් දීම අවශ්‍යයි.

infographic courtesy ReadMe.lk

Belling the ‘Policy Cats’: How Can Communication Help? Talk to PEER Science Conference 2013

Nalaka Gunawardene speaks at PEER Science Conference 2013 in Bangkok, 3 Oct 2013

Nalaka Gunawardene speaks at PEER Science Conference 2013 in Bangkok, 3 Oct 2013

How to ‘Bell’ the policy ‘cats’?

This question is often asked by researchers and activists who would like to influence various public policies. Everyone is looking for strategies and engagement methods.

The truth is, there is no one sure-fire way — it’s highly situation specific. Policy makers come in many forms and types, and gaining their attention depends on many variables such as a country’s political system, governance processes, level of bureaucracy and also timing.

Perfecting the finest ‘bells’ and coming across the most amiable and receptive ‘cats’ is an ideal rarely achieved. The rest of the time we have to improvise — and hope for the best.

Good research, credible analysis and their sound communication certainly increase chances of policy engagement and eventual influence.

How Can Communications Help in this process? This was the aspect I explored briefly in a presentation to the PEER Science Participants’ Conference 2013 held in Bangkok, Thailand, from 1 to 4 Oct 2013.

It brought together over 40 principal investigators and other senior researchers from over a dozen Asian countries who are participating in Partnerships for Enhanced Engagement in Research (PEER) Science program. PEER Science is a grant program implemented by the (US) National Academies of Science on behalf of the U.S. Agency for International Development (USAID) and in cooperation with the National Science Foundation (NSF).

I spoke from my professional experience and long involvement in public communication of research, especially through the media. I referred to key conclusions of the International workshop on Improving the impact of development research through better communication and uptake, held in London, UK, in November 2010 where I was a panelist.

I flagged some key findings of a global study by SciDev.Net (where I am an honorary trustee) which looked at the different contextual settings within which policymakers, the private sector, NGOs, media organisations and the research community operate to better understand how to mainstream more science and technology evidence for development and poverty reduction purposes.

I like show and tell. To illustrate many formats and approaches available, I shared some of my work with LIRNEasia and IWMI, two internationally active research organisations for which I have produced several short videos (through TVE Asia Pacific) communicating their research findings and policy recommendations.

PowerPoint (with video links embedded):

Do You HEAR Me? New film looks at voice-based emergency communications

Phoning each other during personal or shared emergencies is one of the commonest human impulses. Until recently, technology and costs stood in the way. No longer.

We now have practically all grown-ups (and some young people too) in many Asian countries carrying around phones or having easy, regular access to them. For example, Sri Lanka’s tele-density now stands at 106.1 phones 100 people (2011 figures).

What does this mean in times of crisis caused by disasters or other calamities? This is explored in a short video I just made for LIRNEasia:

Synopsis:

With the spread of affordable telecom services, most Asians now use their own phones to stay connected. Can talking on the phone help those responding to emergencies to be better organised? How can voice be used more efficiently in alerting and reporting about disasters? Where can computer technology make a difference in crisis management?

These questions were investigated in an action research project by LIRNEasia in partnership with Sarvodaya, Sri Lanka’s largest development organisation. Experimenting with Sahana disaster management software and Freedom Fone interactive voice response system, it probed how voice-based reporting can fit into globally accepted standards for sharing emergency data. It found that while the technology isn’t perfect yet, there is much potential.

Produced by TVE Asia Pacific for LIRNEasia with funding support from Humanitarian Innovation Fund in the UK.

සිවුමංසල කොලූගැටයා #55: මෙන්න අපේ ගෙදර හැටි!

This is my weekly Sinhala language column published in Ravaya Sunday newspaper dated 26 Feb 2012. In this, I explore some of the many fascinating insights into how Lankans live and work, as revealed by the Household Income and Expenditure Survey 2009/10 conducted by the Department of Census and Statistics, Sri Lanka. It was based on a large, countrywide sample of 22,500 households and conducted over a 12-month period in 2009-2010.

I am grateful to economist friend Dr Rohan Samarajiva, who first drew my attention to this treasure trove of public data. He has written media articles and blogposts about some findings, including in his Choices column in LBO (see 11 Oct 2011: Poverty: Where should Sri Lanka focus resources? and 17 Oct 2011: Resurgence of Sri Lanka’s North Central Province) and on LIRNEasia blog.

සංඛ්‍යාලේඛන ගැන අපේ ඇතැම් දෙනාගේ ඇත්තේ සැකයක්. විශේෂයෙන් ම නිල සංඛ්‍යාලේඛන නිවැරදි ද නැද්ද යන්න ගැන විටින් විට මෙරට විද්වත් සභාවලත්, මාධ්‍ය හරහාත් විවාද මතු වනවා.

සංඛ්‍යා ලේඛන අංග සම්පූර්ණ නොවූවත් යම් පදනමක් මත පිහිටා කාලීන ප‍්‍රශ්න විග‍්‍රහ කිරීමට හොඳ රාමුවක් එමගින් ලැබෙනවා. මෙහිදී සිහි තබා ගත යුතු වැදගත් ම කරුණ නම් විශාල නියැදියක් (සාම්පලයක්) හරහා එකතු කරන දත්ත විශ්ලේශණය කළ විට ලැබෙන සාමාන්‍යයන් (average) හා මධ්‍යන්‍යයන් (medians) අප පෞද්ගලිකව අත්දකින යථාර්ථයට තරමක් වෙනස් විය හැකි බවයි.

එහෙත් අනුමානයන් හෝ ආවේගයන් හෝ යොදාගෙන තර්ක කරනවාට වඩා (අසම්පූර්ණ වූවත්) සංඛ්‍යාලේඛන පදනම් කර ගැනීම වඩාත් පරිපූර්ණ වාදවිවාද හා විග‍්‍රහයන්ට හේතු වන බව කිව යුතුයි. අවාසනාවකට අපේ බොහෝ මාධ්‍යවල හා විද්වත් සභාවලත් මෙය ඇති තරම් සිදු වන්නේ නැහැ.

එමෙන්ම පැරණි වූ තොරතුරු මත පදනම් වී කැරෙන වාද දකින්නට ලැබෙනවා. මෙයට හොඳ උදාහරණයක් නම් මෙරට දුරකථන භාවිතය ගැන අපේ සමහරුන් කියන කථායි. එනම් දුරකථන නාගරික, පොහොසත් අයට සීමා වූ පහසුකමක් බවයි. මෙබදු පිළුණු වූ පදනම් මත තර්ක කරන අයගේ දැනුම එක තැන පල්වන බව හොඳට පෙනෙනවා!

සංඛ්‍යාලේඛනයක නිරවද්‍යතාවය හා විශ්වාසනීයත්වය රදා පවතින්නේ එහි ක‍්‍රමවේදය මතයි. මෙරට වෙනත් ආයතන කෙසේ වෙතත් ජන ලේඛන හා සංඛ්‍යාලේඛන දෙපාර්තමේන්තුව නම් තවමත් වෘත්තීය විශ්වාසනීයත්වය රැක ගෙන ක‍්‍රියා කරන බව මැදහත් විචාරකයන් හා පර්යේෂකයන්ගේ මතයයි.

2011-12 ජන සංගණනය නිසා අවධානයට ලක්ව තිබෙන මේ දෙපාර්තමේන්තුව, එම ප‍්‍රධාන සංගණනයට අමතරව තවත් සමීක්‍ෂණ රැසක් කරනවා. එයින් එකක් නම් ගෘහස්ත ඒකක ආදායම් හා වියදම් සමීක්‍ෂණයයි. (Household Income and Expenditure Survey). එක්සත් ජාතීන්ගේ සංඛ්‍යලේඛන කාර්යාලයේ උපදෙස් මත 1970 දශකයේ මෙරටට හදුන්වා දෙන ලද මේ සමීක්‍ෂණ මාලාව, සාමාන්‍යයෙන් වසර 5කට වරක් පවත්වනවා. ලැබෙන දත්තවල කාලීන විචලනය (seasonal variations) අවම කර ගන්නට මාස 12ක් පුරා කරනවා.

වඩා ම මෑතදී නිකුත් කළ වාර්තාව 2009-2010 වසරවලට අදාලව සිදු කළ ගෘහස්ත ඒකක ආදායම් හා වියදම් සමීක්‍ෂණයයි. මෙය 2009 ජුලි සිට 2010 ජුනි දක්වා කාලයේ (මන්නාරම, කිලිනොච්චි හා මුලතිවු දිස්ත‍්‍රික්ක තුන හැර) රට පුරා නිවෙස් 22,581ක් සම්බන්ධ කර ගනිමින් සිදු කෙරුණා.

21වන සියවසේ දෙවැනි දශකයට පිවිස සිටින ලක් සමාජය ගෘහස්ත මට්ටමින් දිවි ගැට ගසා ගන්නේ කෙසේ ද? මෙයට තොරතූරු රැසක් මේ සමීක්‍ෂණයෙන් ලැබෙනවා. එය මේ දක්වා නිකුත් වී ඇත්තේ ඉංග‍්‍රීසියෙන් පමණක් වූවත් ඉදිරියේදී සිංහලෙන් හා දෙමළෙන් ද නිකුත් වනු ඇති.

මේ සමීක්‍ෂණයේ සියළු ප‍්‍රතිඵල හසුකර ගන්නට නම් කොලම් ගණනාවක් ලිවිය යුතුයි. අද මා උත්සාහ කරන්නේ එයින් මතු කර දෙන අපේ වත්මන් පාරිභෝගික සමාජයේ පැතිකඩ කිහිපයක් ගැන කෙටියෙන් කථා කරන්නයි. මෙහි ඇතැම් සොයා ගැනීම් අප ඉගියෙන් දැන සිටි දෑ තහවුරු කරන අතර තවත් සොයා ගැනීම් අපේ බහුතරයක් දෙනා සැබෑ යයි සිතා සිටින තත්ත්ව හා ප‍්‍රවණාතවලට එරෙහිව යනවා.

මේ සමීක්‍ෂණයට පසුබිම් වන ශ්‍රී ලංකාවේ මුල් පෙළේ සමාජ ආර්ථික දත්ත ගැන මෙනෙහි කිරීම ප‍්‍රයෝජනවත්. 2009-2010 වන විට මෙරට සමස්ත ජනගහනය මිලියන් 20.3ක් බව ඇස්තමේන්තු කරනු ලැබුවා. පිරිමි මිලියන් 9.7ක් හා ගැහැණු මිලියන් 10.7ක් සිටිනවා. මේ ජනගහනය වාසය කරන නිවෙස් සංඛ්‍යාව මිලියන් 5.1ක්. මෙරට එක් නිවෙසක පදිංචිකරුවන්ගේ සාමාන්‍යය 4ක්. කාන්තාවන් ගෘහමූලිකයා වන නිවෙස් ගණන මෑතදී ඉහළ ගොස් ඇති අතර එය මුළු සංඛ්‍යාවෙන් 23% ක්.

මෙරට නිවෙසක සාමාන්‍ය මාසික ආදායම රු. 36,451 බවත්, එහි සැළකිය යුතු නාගරික, ග‍්‍රාමීය හා වතුකරයේ වෙනස්කම් තිබෙන බවත් සමීක්‍ෂණ ප‍්‍රතිඵලවලින් පෙනෙනවා. එයටත් වඩා ප‍්‍රබලව මතු වන්නේ ඇති නැති පරතරයයි. මෙරට වඩා පොහොසත් නිවාස 20% සමස්ත ආදායමින් සියයට 54.1% ලබන විට දිළිදු ම නිවැසියන් 20% ලබන්නේ සමස්ත ආදායමින් 4.5% පමණයි.

දුප්පත්කම හෙවත් දිළිදුබව ආර්ථික විද්‍යාඥයන් නිර්වචනය කරන ආකාරය ගැන මතභේද තිබෙනවා. ඒවාට විසදුම් සොයනවා වෙනුවට මේ සමීක්‍ෂණයෙන් අප කන බොන සැටි ගැන හෙළිදරවු වන තොරතුරු බලමු.

මෙරට එක් නිවෙසක මාසික වියදමේ සාමාන්‍ය අගය රු. 31,331ක් වූ බව 2009/10 තොරතුරුවලට අනුව මේ සමීක්‍ෂණය ගණනය කර තිබෙනවා. (එයින් පසු ඇති වූ වියදම් මෙයට එක් වී නැහැ.) නිවැසියන් තම එදිනෙදා අවශ්‍යතා සඳහා කරන වියදම් පිළිබඳ තොරතුරු විස්තරාත්මකව මේ සමීක්‍ෂණය අධ්‍යයනය කළා.

ගෙදරක වියදමෙන් ආහාරපාන සඳහා කරන වියදම ප‍්‍රතිශතයක් ලෙස බැලූ විට ඒ ගෙදර ආර්ථික තත්ත්වය ගැන දළ වැටහීමක් ලද හැකියි. උපයන මුදලින් වැඩි ප‍්‍රමාණයක් කෑම බීමට වැය කිරීමට සිදුවීම අද බොහෝ දෙනා මුහුණ දී තිබෙන යථාර්ථයයි. මීට පෙර 2006දී මේ සමීක්‍ෂණය කළ විට මෙරට නිවෙසක් ආහාරපාන සඳහා කළ සාමාන්‍ය වියදම ගෙදර මුළු වියදමින් 37.6%ක් වූ අතර මෙවර එම අගය 42.3% දක්වා ඉහළ ගොස් තිබෙනවා. (සමස්ත ආහාරපාන වියදමෙන් 17.3%ක් වැය වන්නේ සහල් මිළට ගැනීමටයි.)

ආහාරපාන නොවන වියදම් සමස්තය 100ක් නම් එයින් 19.1ක් නිවාස (ගෙවල්කුලී හෝ නඩත්තුව) සඳහාත්, 17.0ක් ප‍්‍රවාහන හා සන්නිවේදන සඳහාත් වැය කරනවා. ඉතිරි වියදම් කාණ්ඩ අතර විදුලිය හා ඉන්දන (7.1), අධ්‍යාපනය (5.6), ඇදුම් පැළදුම් (5) බෙහෙත් හා සෞඛ්‍යය (7.9) ප‍්‍රධානයි. සංස්කෘතික අවශ්‍යතා හා විනෝදාස්වාදයට වැය කරන්නේ 2.2% පමණයි. එයට වැඩි ප‍්‍රතිශතයක් 3.7%) දුම්වැටි හා මත්පැන් සඳහා වැය කරනවා!

අධ්‍යාපන වියදම්වලින් වැඩිපුර කොටසක් වෙන් කෙරෙන්නේ ළමයින්ගේ ටියුෂන් ගාස්තු ගෙවීමටයි. ඉන් පසු අභ්‍යාස පොත් හා ලිපිද්‍රව්‍ය ගැනීමටයි. මෙරට නිවෙසක් මාසයකට තැපැල් වියදම් ලෙස සාමාන්‍යයෙන් රු. 4.41ක් වැය කරද්දී (ජංගම හා රැහැන් සහිත) දුරකථන සේවා සඳහා රු. 345.36ක් වැය කරනවා.

ඒ අතර නිවෙසක පොත් සගරා හා පුවත්පත් මිළදී ගන්නට මාසයකට සාමාන්‍යයෙන් රු. 42.63ක් වැය කරන අපේ ඇත්තෝ ලොතරැයි හා ඔට්ටු ඇල්ලීම් සඳහා නම් රු. 50.05ක් වියදම් කරනවා. සිනමා, නාට්‍ය හා වීඩියෝ නැරඹීමට නිවෙසක මාසික වියදම රු. 7.37ක් පමණයි.

මේ සැබෑ අගයන්ගේ වෙනස්කම් වී ඇතත් අනුපාතයන් හැටියට අපේ සමාජයේ වියදම් රටාවන් ගැන හැගීමක් ලබාගන්නට මේ සමීක්‍ෂණයෙන් හැකියාව ලැබෙනවා.

2012 වසර අවසන් වන විට මෙරට හැම නිවසකට ම විදුලිය සැපයීමේ ඉලක්කයක් ප‍්‍රකාශ වී ඇතත්, දැනට (2010) විදුලිය ඇත්තේ නිවාස වලින් 85.3%කට පමණයි. ඉතිරි නිවාස බහුතරයක් (12.8%) භුමිතෙල් කුප්පි ලාම්පුවලින් රාත‍්‍රී එළිය ලබා ගන්නා අතර සූර්ය බලයෙන් එලිය වන නිවෙස් 1.8% ද තිබෙනවා.

ගෙදර ඇති ප‍්‍රධාන බඩු බාහිරාදිය ගැනත් සමීක්‍ෂණය විපරම් කළා. අපේ රටේ නිවාසවල ඇති විදුලි හා විද්යුත් භාණ්ඩ අතරින් ඉතා වැඩි නිවෙස් ගණනක හමුවන භාණ්ඩය නම් ටෙලිවිෂන් යන්ත‍්‍රයයි (80%). රේඩියෝ හෝ කැසට් සහිත රේඩියෝ නිවෙස් 75.4%ක තිබෙන අතර මේ විද්යුත් මාධ්‍ය උපකරණ හිමිකාරත්වයේ නාගරික-ග‍්‍රාමීය වශයෙන් ලොකු වෙනසක් නැහැ. ටෙලිවිෂන් නගර හා ගම් හැම තැනකම ඉතාම පුළුල් ලෙස මෙරට ප‍්‍රචලිත මාධ්‍යය බව නැවත වරක් තහවුරු වනවා.

පොදුවේ ගත් විට මෙරට නිවාස වලින් 70%කම මේ වන විට ටෙලිවිෂනයක්, දුරකථනයක් හා රේඩියෝවක් තිබෙනවා. මේ සන්නිවේදන උපකරණ අනෙක් සියළු උපකරණවලට වඩා වැඩියෙන් ප‍්‍රචලිතවීමෙන් පෙනෙන්නේ තොරතුරු ලැබීමට හා සන්නිවේදනයට ලක් සමාජයේ ඇති නැඹුරුවයි.

සමීක්‍ෂණයට පාත‍්‍ර වූ නිවෙස්වලින් 35.9%ක VCD/DVD යන්ත‍්‍ර තිබූ අතර පරිගණක තිබෙන නිවෙස් ගණන 12.5%ක්. අනෙකුත් විදුලි භාණ්ඩ අතරින් වැඩිපුර ම නිවෙස්වල ඇත්තේ විදුලි පංකා (50.8%) යි. මහන මැෂින් නිවාස 42.7%කත්, ශීතකරණ නිවාසවලින් 39.6%කත් හමු වනවා.

කිසිදු වාහනයක් නැති නිවාස 41.8%ක් තිබෙන මේ රටේ, වැඩිපුර ම ගෙදර හමුවන වාහනය බයිසිකලයයි. එය 39.8%ක් නිවෙස්වල තිබෙනවා. මෝටර් වාහන අතරින් වඩාත් ම ප‍්‍රචලිත මෝටර් බයිසිකල් හා ස්කූටර් (නිවාසවලින් 25.8%ක්) හා ඊළගට ත‍්‍රීරෝද රථ (6.5%ක්) හා කාර් හෝ වෑන් රථ (5.6%ක්) වනවා. බයිසිකල් හා මෝටර් සයිකල් හිමිකාරත්වය ගම්බද වඩාත් පුළුල් වන විට ත‍්‍රීරෝද රථ හිමිකාරිත්වයේ එබදු ගම්-නගර වෙනසක් නැහැ.

බොහෝ භාණ්ඩ හා සේවා පරිභෝජනයේදී දීපව්‍යාප්ත සාමාන්‍ය අගයන්ට වඩා ඉහළින් බස්නාහිර පළාත පවතින බව නැවත වරක් මේ සමීක්‍ෂණයෙන් ද තහවුරු වනවා. එමෙන්ම උතුරු හා නැගෙනහිර පළාත් දිවයිනේ අන් සියළු පළාත්වලට වඩා පිටුපසින් සිටින බව ද පෙනී යනවා. එහෙත් උතුරු මැද පළාත නිර්නායක ගණනාවකින් ම මෑතදී පෙරට පැමිණ තිබෙනවා.

Just how many Internet users in Sri Lanka? Depends on whom you ask…

Have smartphone, will travel...

Just how many Internet users are there in Sri Lanka?

Looks like a simple question, but there’s no simple answer. Trust me, I’ve been looking.

Oh sure, it’s not possible to calculate such numbers precisely because there always are more users than are subscribers. But official and industry sources usually have a good idea. In Sri Lanka’s case, their figures vary considerably.

The Telecommunications Regulatory Commission of Sri Lanka (TRCSL) is the official data collector. It used to publish a quarterly compendium of telecom industry related statistics.
The last such report, for December 2010, cites these cumulative figures for the whole of Sri Lanka by end 2010:
• Mobile phone subscribers: 17,359,312
• Fixed phone subscribers: 3,578,463
• Internet & Email Subscribers – fixed: : 280,000 (provisional figure)
• Mobile Broadband Subscribers: 294,000 (provisional figure)

The 2010 Annual Report of Central Bank of Sri Lanka, which provides an official state of the whole economy, draws on these statistics. However, in Chapter 3, on p59, it lists “Internet and e-mail” as 430,000, attributing it to TRCSL.

Although for the same point in time (Dec 2010), it doesn’t tally. TRCSL’s own data, when we add up fixed and mobile subscribers of Internet, comes to 574,000.

Both these state entities seem to be hooked on “email users” — a throw-back to the early dial-up days when some subscribers simply signed up for email facility and didn’t want web browsing as the latter was more costly. As far as I know, that demarcation disappeared years ago. But I may be wrong.

Even if we take the highest case scenario, of a total 574,000 Internet subscribers (fixed and mobile), it still comes to less than 3 per cent of Sri Lanka’s total population of 20 million (exactly how many people live on the island will be known after the latest census is taken in December 2011).

That’s the number of subscribers. The number of users is usually higher. Assuming an average 3 users per subscription, we can imagine around 1.72 million (approx 8 per cent of population) getting online. This calculation brings us closer to the number given for Sri Lanka in the Internet World Stats website. It lists for Sri Lanka: “1,776,200 Internet users as of Jun/10, 8.3% penetration, per ITU.”

As far as I know, the International Telecommunications Union (ITU) collects national statistics from its member governments and collates them to discern regional and global trends. ITU’s free country data compilation on Internet users says Sri Lanka had 12.00 Internet users per 100 population in 2010.

The ITU focal point in Sri Lanka is the TRCSL, whose own published data is mentioned above. What am I missing here?

A researcher friend who had access to Wireless Intelligence, a subscription only service containing well over 5 million individual data points on 940 operators (across 2,200 networks) and 55 groups in 225 countries, found yet another statistic.

According to WI, Sri Lanka by end 2010 had:
• 1,971,018 mobile broadband subscribers
• 213,000 fixed broadband subscribers

This produced a total of 2,184,018 — which takes the percentage of population to almost 11%. And if we apply the same average number of 3 users, it could give us 30% of population accessing and using the Internet. But is that assumption of 3 users per subscription equally applicable to mobile devices? I’m not sure. I’ll wait for industry experts to clarify.

In fact, neither industry sources and researchers have a reliable figure of how many smartphones are in use in Sri Lanka. Because a significant number comes in through private channels (via returning travellers or Lankan expatriates), the looking simply at the import figures could be misleading. A conservative estimate is that at least one million smartphones with Internet access capability are in use. The number keeps growing.

Exactly how many such smartphone users go online on a regular basis? What kind of info do they look up? How long on average do they stay online per session?

If you know the answers, or have reflected on these, please share.

Let’s hope more reliable data would emerge from the 2011 countrywide census of population. An early report (July 2010) said: “Information will also be collected for the first time on people’s communication methods.”

4 April 2011: Fraudband or Broadband? Find out for yourself! New film tells how…

28 March 2011: What’s the universal icon for the Internet? Is there one?

Kantale Dam Breach, 25 years later: Film captures memories and worries

Kantale Reservoir: Full again, but what if another dam breach happens as in April 1986?

There are approximately 320 medium and large dams in Sri Lanka and over 10,000 small dams, most of which were built more than 1,000 years ago. The consequences of a major dam failure in Sri Lanka can be devastating to life, property and the environment.

One such dam disaster happened exactly 25 years ago, on 20 April 1986, when the ancient Kantale dam, 50 feet high and over 13,000 feet long, breached. Its waters rapidly flooded several villages downstream, killing 127 people and destroying over 1,600 houses and paddy lands.

A short documentary made in 2005 revisited the scene of this disaster 19 years later to gather memories and opinions of the affected people and engineers involved. The film, made by Divakar Gosvami, was part of a 2005 study on dam safety by LIRNEasia, Vanguard Foundation, Sri Lanka National Committee of Large Dams and Sarvodaya. Its final report asked: if there were to be a catastrophic dam failure in Sri Lanka today, is there a warning system in place to detect the failure and issue timely warnings? Have the downstream communities participated in evacuation drills and know what action needs to be taken when a warning is issued?

Kantale Dam Breach Revisited: Part 1 of 2

Kantale Dam Breach Revisited: Part 2 of 2

This film is not merely documenting a tragic moment of recent history. It also carries the caution: have we learned the lessons from this incident?

Dr Rohan Samarajiva, Chair and CEO of LIRNEasia, has just written: “As I watch it again in April 2011, I wonder whether all that they had built up since 1986 had got washed away, again. Two successive periods of heavy rainfall at the beginning of the year devastated the livelihoods of the people of the wav bandi rajje, the irrigation civilization we are so proud of. Flood upon flood. More than 200 small tanks breached; big tanks were saved by the emergency actions of irrigation engineers.”

In another recent piece, he asks: Twenty five years after Kantale: Have we learned?

Fraudband or Broadband? Find out for yourself! New film tells how…

The user is willing, but the network is not...?

I once saw a sports car on the narrow streets of Malé, capital of the Maldives (total population 350,000). Nothing unusual about it — except that the whole of Malé is about two square km: we can WALK the length and breadth of the crowded capital in 10 or 15 minutes. The other 1,200 islands that make up the Indian Ocean archipelago are even smaller.

That reality didn’t stop an optimistic Maldivian from investing in a fast vehicle – after all, a car (especially a sports model) is more just a means of transport.

Something akin to this plays out in the virtual world everyday in many parts of developing Asia. Many Internet users have state of the art access devices — ranging from the latest laptops and high-speed desk tops to ipads and internet-enabled mobile phones. But most of the time the users and devices are held up by poor quality internet connections. I mean patchy, uneven, really S-L-O-W ones.

So part of the time — how often and how long depends on where you are, and who your internet service provider or ISP is — we are all like that Maldivian sports car owner. Dressed up and rearing to go, but not really going very far. Because our network is overloaded.

What can you do when your broadband internet connectivity slows down, making some web applications tedious or impossible? How can you measure and compare the quality of broadband service within the same telecom network or across different service providers?

As consumers, we have limited options. We can grin and bear, and be grateful that we are among the 2 billion (and counting) human beings who regularly access the Internet. We can grumble and rant, and even complain to our ISP. But chances are that they’ll plead it was a system fluke, an exception to the norm.

Now there’s another option. The Ashoka-Tissa method, a simple and free software developed by LIRNEasia and IIT Madras, enables just that: with it, you can gather evidence before taking it up with telecom operators.

Rohan Samarajiva: Fraudband-buster?

At TVE Asia Pacific , we have just produced a short video in which LIRNEasia — a regional ICT policy and regulation think tank active across the Asia Pacific — sums up their experience in developing a user-friendly method to measure broadband quality of service experience. It also shows how they engaged telecom operators and regulators in South and Southeast Asia from 2007 t0 2010.

“256 kbps up and down is the minimum definition (of broadband),” says Dr Rohan Samarajiva, LIRNEasia’s Chair and CEO. “There are various people debating about it: whether it should be 2Mbps and so on, but I will give an acceptable minimum definition…Our research shows that, in fact, many broadband products that say they are giving 2Mbps don’t even meet this minimum rate.”

The former Sri Lankan telecom regulator adds: “Then of course there is this whole story of companies promising all kinds of things. 2Mbps up, 2Mbps down and various other things being promised and giving not even 256kbps. So there is almost like a dishonesty factor here. As one of my friends says, this is not broadband; this is fraudband!”

Watch Fraudband or Broadband?

More information at: BroadbandAsia.info

PS: While writing this blog post, I was frustrated by the poor quality of my own supposedly high-speed broadband connection, provided by Sri Lanka’s oldest telecom operator.

Asian Tsunami+5: Are we sure there won’t be a surprise next time?

A monumental failure in communication...

This is one of the most memorable cartoons about the Asian Tsunami of December 2004. It was drawn by Jim Morin, the Pulitzer Prize winning editorial cartoonist of the Miami Herald.

It summed up, brilliantly, one of the biggest shocks associated with that mega-disaster. As I wrote in my op ed essay to mark the fifth anniversary: “It took a while for the tsunami waves, traversing the Indian Ocean at the speed of a jetliner, to reach India, the Maldives, Sri Lanka and Thailand. Yet, in this age of instantaneous telecom and media messaging, coastal residents and holiday makers were caught completely unawares — there was no public warning in most locations. Institutional, technological and systemic bottlenecks combined to produce this monumental failure in communication.”

Chanuka Wattegama

My friend Chanuka Wattegama, trained as an engineer and now working as a senior research manager at LIRNEasia, has studied this vital aspect of early warnings. He contributed a whole chapter on the subject to Communicating Disasters: An Asia Pacific Resource Book that I co-edited with Frederick Noronha two years ago.

After doing a dispassionate analysis of what went wrong in Sri Lanka in the crucial hours just before and during the 2004 tsunami, he asked: “So what remedies one can suggest so that when the next disaster happens — which may or may not be a tsunami — we do not see the same series of events repeated? What exactly is the role that the media can play?”

He outlined five action areas, all of which can be read in his chapter available for free online access (as is the rest of the book).

Here’s an excerpt:

Disaster warning is everyone’s business: Life for most of us would have been easier had the government taken full charge of disaster warnings. Unfortunately, the things do not work that way. These are some of key stakeholders and they have specific roles that they can play:

Views from Ground Zero of several disasters...

Views from Ground Zero of several disasters...

• The scientific community: Develop the early warning systems based on their expertise, support the design of scientific and systematic monitoring and warning services and translate technical information to layman’s language.
• National governments: Adopt policies and frameworks that facilitate early warning, operate Early Warning Systems, issue warnings for their country in a timely and effective manner.
• Local governments: Analyse and store critical knowledge of the hazards to which the communities are exposed. Provide this information to the national governments
• International bodies: Provide financial and technical support for national early warning activities and foster the exchange of data and knowledge between individual countries.
• Regional institutions and organizations: Provide specialized knowledge and advice in support of national efforts, to develop or sustain operational capabilities experienced by countries that share a common geographical environment.
• Non-governmental organizations: Play a critical role in raising awareness among individuals and organizations involved in early warning and in the implementation of early warning systems, particularly at the community level.
• The private sector: Play an essential role in implementing the solutions, using their know-how or donations (in-kind or cash) of goods or services, especially for the communication, dissemination and response elements of early warning.
• The media: It has to play an important role in improving the disaster consciousness of the general population, and disseminating early warnings. This can be the critical link between the agency that offer the warning and the recipients.
• Communities: These are central to people-oriented early warning systems. Their input to system-design and their ability to respond ultimately determines the extent of risk associated with natural hazards.

And here’s his conclusion:
“Technology is important. The sole reason behind the seemingly incredible advancements that have happened in the field of human development is the spurt in the growth of new technology. However without people to handle it properly, the technology per se can achieve little. What we can expect a sophisticate earthquake detecting device to do, if there are no human beings to take note what it indicates? So, while giving technology its due position, let us focus on the people-side of the problems. “

Spoken like an uncommon engineer, for sure.

Read full chapter: Nobody told us to run, by Chanuka Wattegama

Post-war Sri Lanka: Can we dial up a better future?

Chamara Pahalawattage: At 18, he is already using his 6th mobile (Photo by Niroshan Fernando, TVEAP)

Chamara Pahalawattage: At 18, he is already using his 6th mobile (Photo by Niroshan Fernando, TVEAP)


When many able-bodied young men and women of his age were joining the armed forces in large numbers, Sri Lankan school-leaver Chamara Pahalawattage chose differently. He decided to try his luck with odd jobs at construction sites.

That, by itself, was nothing unusual. Tens of thousands of young men and women like Chamara join the labour market every year. Schools don’t equip them with attitudes or skills for self employment, so most would idle years away looking for regular jobs in Sri Lanka’s public and private sectors. Frustration would prompt some to take to political agitation, or worse.

Chamara is at such crossroads in his own life, but he is unlikely to go astray. The enterprising young man has boosted his chances of part-time work by getting himself a mobile phone.

“After buying a phone, I get calls asking me to come for work. The phone makes it so easy,” he says. “Otherwise people will have to come looking for me…or I have to go to them.”

If a skilled mason or carpenter takes him on as an assistant, Chamara gets a daily wage of LKR 700 (US$ 6 approx) plus a mid-day meal. That income augments the modest LKR 4,000 a month (US$35) his mother makes cooking meals at a nearby factory.

In February 2009, we filmed a day in the life of Chamara, a resident of Gonapola, in Sri Lanka’s western province. This was part of a profiling of telephone users at the bottom of the (income) pyramid – or BOP – in emerging Asian economies, undertaken by TVE Asia Pacific on behalf of the regional ICT research organisation LIRNEasia.

Watch our short video profile of Chamara Pahalawattage:

Going by his household income, Chamara is BOP at the moment – but his aspirations extend above and beyond. An only child raised by his widowed mother, Chamara developed an interest in mobiles while still in his mid teens. He bought his first mobile two years ago, when in Grade 11 at school.

“Almost everyone had phones, so I also wanted one,” he recalls. “From then on, I got used to having a phone!”

And has he been keeping up with technology! He buys second-hand phones for better features: he currently owns his sixth phone in just over two years. He had paid LKR 7,500 (US$ 65) for his latest phone at the beginning of 2009.

Besides voice and SMS (texting), his phone supports MP3, video recording, song downloading, voice recording and some other functions. After a hard day’s work, he unwinds listening to the radio, or swapping songs with friends — all using their mobiles.

Chamra spends an average of US$3 to 4.50 per month on phone use, and – like all other BOP telephone users we interviewed in India, Philippines and Thailand – he is thrifty with value added services that cost extra. This is something that has been confirmed by LIRNEasia’s Teleuse@BOP 2008 survey.

“Some of my friends access the internet through their phones and download songs,” he says. “I then get these songs from them. My phone has bluetooth. I use it to transfer songs from my friends’ phones.”

Chamara has every intention of moving up the labour market – someday, he wants to hold a more regular job, with an assured monthly income. Right now, in spite of being connected, he can’t predict how many days a month he’d find work.

Hello, can you hear our dreams?

Hello, can you hear our dreams? Photo by Niroshan Fernando, TVEAP

“I don’t check newspapers for jobs. Instead I ask the people I know…mostly my friends,” he says. This probably indicates another shift from a wide-spread habit among literate Sri Lankans scanning newspapers for recruitment notices.

LBO 9 March 2009: Sri Lankan low income customers can use mobiles more for business: study

The official end of the 30-year-long war should be good news for Chamara and millions of other tech-savvy, eager youth like him. Like me, they can once again start dreaming of better tomorrows.

Telecommunications would be a good place to start. For several years, it has been the fastest growing sector in the Sri Lankan economy — one that has not only connected people across distances and cultures, but also been a ‘social leveller’.

The telephone subscriber base grew by 35.5% in 2008 (and 47% in 2007). The country’s tele-density (number of telephones per 100 persons) jumped to 71.9 in 2008, from 53.4 in 2007 -– thanks largely to the phenomenal spread of mobile phones.

As I noted last year: “It is not by accident that telecom has remained the fastest growing sector in the economy for a decade. This was triggered and sustained by the far-reaching policy and regulatory reforms which ended the then fully state-owned telecom operator’s monopoly, and allowed the entry of new players, technologies and business models.”

Of course, improved telecommunications are necessary, but not sufficient by itself, for us to evolve into an inclusive information society. Building on technology and systems, we must become discerning creators and users of information. Knowledge – not paranoia or rhetoric – needs to form the basis of policy and actions that propel us to the future.

Photos courtesy Niroshan Fernando, TVE Asia Pacific

‘Can you hear us now?’ India’s bottom millions connect to information society

Mobile champion: farmer Sayar Singh in Rajasthan, India - photo by Suchit Nanda for TVEAP

Mobile champion: farmer Sayar Singh in Rajasthan, India - photo by Suchit Nanda for TVEAP

At the end of the world’s largest general election that lasted nearly a month, Indians have just re-elected the Congress Party to govern over the world’s largest democracy for another five year term.

It’s too early to discuss what role, if any, the recently enhanced telecommunications services played in this outcome. But there is no doubt that access to telephones – especially mobiles – has revolutionised the life of the billion plus Indians in the past few years.

Farmer Sayar Singh epitomises this change. Earlier this year, we filmed a day in the life of Sayar, a resident of Pushkar Nala in India’s Rajasthan state. This was part of a profiling of telephone users at the bottom of the (income) pyramid – or BOP – in emerging Asian economies, undertaken by TVE Asia Pacific on behalf of LIRNEasia.

Sayar is definitely BOP: growing wheat and flowers on his ancestral land, he makes around INR 6,000 (USD 115) a month – on which income he sustains an extended family that comprises his wife, four children, elderly father and an unmarried sister. Life isn’t easy for this 33-year-old, but his spirit of enterprise is as abundant as his praise for his newly acquired mobile phone.

He only bought a mobile in mid 2008, but eight months later, that investment had definitely improved business and social life for him. So much so that his life’s narrative is clearly divided as Before Mobile and After Mobile.

“Our life before the mobile phone was hard,” he says. “I took two days to do what I can now do in a day. Now I can get in touch immediately and all my work happens faster and more easily!”

He now tracks market prices and moves his produce quickly for better profits. With workload reduced and income doubled, Sayar has reaped dual benefits from his mobile.

Watch our short profile of Sayar Singh, ardent promoter of mobile phones in rural India:

This isn’t Sayar’s first experience with owning a telephone. Earlier, he was frustrated with a fixed phone that didn’t work half the time. The service was so bad that he gave up the phone after a while.

He recalls: “Phone wires in our village were often faulty. They used to be out of order for 2 or 4 days, sometimes even half a month! All my work was affected. I couldn’t talk to my brothers and sisters. Call charges were also high. When my phone line was down, I had to call from STD booths or neighbours’ phones.”

In our interview, Sayar kept referring to his fixed phone connection as ‘government phone’ – a reflection of the state-owned former monopoly. It was a reminder of just how bad telecom services were in India until only a few years ago.

As Shashi Tharoor, the former UN Undersecretary General – who, incidentally, has just been elected into Indian Parliament from his native Kerala state – has remarked, India had possibly the worst telephone penetration rates in the world.

He wrote in 2007: “Bureaucratic statism committed a long list of sins against the Indian people, but communications was high up on the list; the woeful state of India’s telephones right up to the 1990s, with only eight million connections and a further 20 million on waiting lists, would have been a joke if it wasn’t also a tragedy — and a man-made one at that.”

Connected and contented: Sayar Singh by Suchit Nanda for TVEAP

Connected and contented: Sayar Singh by Suchit Nanda for TVEAP

Tharoor recalled the infamous words of Prime Minister Indira Gandhi’s communications minister in the 1970s, C.M. Stephen. In response to questions decrying the rampant telephone breakdowns in the country, the minister declared in Parliament that telephones were a luxury, not a right. He added that ‘any Indian who was not satisfied with his telephone service could return his phone’ — since there was an eight-year waiting list of people seeking this supposedly inadequate product.

According to Tharoor, Mr Stephen’s statement captured perfectly everything that was wrong about the government’s attitude: ignorant, wrong-headed, unconstructive, self-righteous, complacent, unresponsive and insulting. “It was altogether typical of an approach to governance in the economic arena which assumed that the government knew what was good for the country, felt no obligation to prove it by actual performance and didn’t, in any case, care what anyone else thought.”

All this didn’t change overnight, and as Tharoor reflects, the key contribution of the government was ‘in getting out of the way’ — in cutting license fees and streamlining tariffs, easing the overly complex regulations and restrictions that discouraged investors from coming in to the Indian market, and allowing foreign firms to own up to 74 per cent of their Indian subsidiary companies. “The Telecom Regulatory Authority of India (TRAI) has also been a model of its kind, a regulatory agency that saw its role as facilitating the growth of the business it was regulating, rather than stifling it with rules and restrictions.”

It still took time for this revolution to be felt at the bottom of the pyramid. As LIRNEasia says: “Just five years ago, the Indian telecom industry’s massive momentum barely included the poor. The country had slightly over seven access paths (fixed and mobile connections) per 100 people, but in rural India 100 people were served by only 1.5 access paths. Even in urban India, the poor were unconnected.”

Then things started changing rapidly. According to LIRNEasia’s latest teleuse@BOP survey, 45 per cent of Indian BOP teleuser households had a phone in late 2008: 37% had a mobile only; 5% had a fixed phone only; and 3% had both. This is massive progress from the 19 percent of BOP homes with a phone just two years ago. Read more about BOP telephone penetration and use in India.

Tharoor has called this the “mobile miracle” — one that has accomplished something socialist policies talked about but did little to achieve: empowering the less fortunate. Rapid mobile penetration in my native Sri Lanka has had a comparable social transformation – in a commentary last year, I called the ubiquitous mobile ‘Everyman’s new trousers’.

Of course, the mobile revolution is far from over. There are many more millions yet to be connected, and those already connected expect affordable, reliable and value-added services.

“Indian BOP is still in the mobile 1.0 mode using mainly voice and missed calls functionality. Messaging is being used by only a third of the BOP population. Mobile payment and government services use is almost non-existent,” Rohan Samarajiva, chairman and CEO, LIRNEasia, was quoted as saying soon after the latest study was presented in India in February 2009.

How far and how much value added mobile services can penetrate the BOP remains to be seen. Sayar Singh, for example, currently spends US$ 8.6 to 9.5 a month on phone services – over 8% of his enhanced monthly income.

“I haven’t subscribed to any services like cricket news or astrological forecasts. I don’t need them…and I don’t want to spend on them,” he said in our interview.

But mobile telephony is an area where the boldest projections have been exceeded – so never say never.

Photos by Suchit Nanda for TVE Asia Pacific

Cellphones and the Economic Modernization of India: Listen to Shashi Tharoor at Asia Society, NY, in 2007: