Neil Armstrong (1930-2012): A Child of Apollo Salutes His First Hero

This footprint in the sand will stand the test of time and elements….

In her debut novel The Moon in the Water (2009), Lankan author Ameena Hussein uses a memorable line to describe her protagonist’s many dilemmas: “Her generation had the burden of being the link between the old world and the new. Between pre-man in the moon and post. Between letters and email.”

I’m as much a part of that in-between generation as her character Khadeeja. Rather than being a burden, however, I find it an extremely privileged vantage point to have been. There will never be another generation like ours that straddled two worlds…

For many of us who experienced it, the Apollo 11 ‘Moon shot’ will be among our most indelible memories. Among the various labels I can choose from those tumultuous times, I consider myself a Child of Apollo.

And the boyish, blue-eyed Neil Armstrong (already 39 when he went to the Moon) was my first hero.

These are excerpts from my personalised tribute to Armstrong, who signed off for good on 25 August 2012. In it, I reflect on how the first Moon Landing influenced me personally at the tender age of 3, and recall the very different times in which we lived our lives on the other side of the planet from where Apollo missions were taking off.

It’s a light-hearted, nostalgic and essentially personal tribute, not at all an academic or polemical discussion of the Cold War politics that inspired the Great Space Race. But I do touch on what it meant to be part of history’s first Big Media Moment that was shared in real time by 600 million TV viewers and another few dozen million radio listeners worldwide.

If Neil was originally a hero to me for riding atop the world’s greatest fireworks machine and taking that Giant Leap for Mankind, he is a hero for me now for what he chose to do with his life upon his return.

Read full essay: A Child of Apollo Salutes His First Hero: Remembering Neil Armstrong

O voyagers, O seamen,
You who came to port, and you whose bodies
Will suffer the trial and judgement of the sea,
Or whatever event, this is your real destination.”
So Krishna, as when he admonished Arjuna
On the field of battle.
Not fare well,
But fare forward, voyagers.

– T. S. Eliot

Neil Armstrong – Driven by a sense of wonder, did his job quietly and well

සිවුමංසල කොලූගැටයා #57: ශ්‍රී ලංකාවට හඳ අහිමි වූ සැටි

This is the Sinhala text of my Ravaya newspaper column published on 11 March 2012. Today I write about How Sri Lanka Missed the Moon. I wrote an English article in July 2009 covering the same ground, but this is NOT a translation. I don’t do translations.

‘විශ්වයේ අන්තිම සිංහල වචනය’ මැයෙන් මා පසුගිය සතියේ ලියූ කොලමට ප‍්‍රතිචාර කිහිපයක් ලැබුණා. අමෙරිකානු වොයෙජර් අභ්‍යවකාශ යානා ලෝකයේ භාෂා 55කින් විශ්වයට යැවෙන කෙටි පණිවුඩ ඇතුළත් රන් ආලේපිත තඹ තැටියක් රැගෙන උඩුගුවන්ගත කොට වසර 35ක් ගත වී තිබෙනවා. පිටසක්වල ජීවීන්ට යොමු කෙරුණු ඒ සන්නිවේදනයේ සිංහලෙන් ‘ආයුබෝවන්’ කීමට අහම්බෙන් තෝරා ගත් ලාංකිකයා ගැන ඇතැම් අයට ප‍්‍රශ්න මතු වී තිබෙනවා.

සිංහල කථා කරන සැම වෙනුවෙන් විශ්වය ඇමතීමේ වරප‍්‍රසාදය ලැබුණේ කාටද – ඒ තීරණය නිල නොවන මට්ටමින් අමෙරිකානු සරසවියක් ගත්තේ කෙලෙසද – එය අමෙරිකානු අධිපතිවාදයේ ම තවත් උදාහරණයක් ද – ආදී වශයෙන් ඇතැම් පාඨකයන් මා සමග තර්ක කළා.

නාසා (NASA) මූලාශ‍්‍රවලින් තොරතුරු උකහාගෙන වාර්තා කිරීම හැරෙන්නට ඒ ගැන විනිශ්චයක් දීමට මා උත්සාහ කළේ නැහැ. නමුත් එයට අට වසරකට පෙර සඳ තරණය සම්බන්ධයෙන් නිල වශයෙන් ම ලංකා නියෝජනයක් ලබා ගන්නට අමෙරිකානු රජය ගත් උත්සාහයක් ගැන තවත් කථාවක් අද මගේ තේමාවයි.

අවධාරණය කළ යුතු එක් කරුණක් නම් නාසා යනු ලෝක අභ්‍යවකාශ එජන්සියක් නොව අමෙරිකාවේ ජාතික ගගන හා අභ්‍යවකාශ අධිකාරිය බවයි. අමෙරිකානු ජනයාගේ බදු මුදලින් පවත්වා ගෙන යන ඒ රාජ්‍ය ආයතනය වග කියන්නේ එරට රජයට හා ජනතාවටයි. හැකි අවස්ථාවල මානව වර්ගයා ම උදෙසා අභ්‍යවකාශ ගවේෂණ කටයුතුවල යෙදීමට උත්සාහ කළත් එසේ කිරීමට නාසා ආයතනයට නීතිමය බැදීමක් නැහැ. නමුත් අභ්‍යවකාශ ගවේෂණයේ යෙදෙන අනෙකුත් රටවල් (රුසියාව, ජපානය, යුරෝපා රටවල්, ඉන්දියාව හා චීනය) සමග නාසා සහයෝගයෙන් ක‍්‍රියා කරනවා.

1969 ජුලි 20 වනදා ඇපලෝ 11 යානයෙන් ගිය අමෙරිකානු අජටාකාශගාමීන් (නීල් ආම්ස්ට්‍රෝං සහ එඞ්වින් ඔල්ඞ්රින්) මුල් වරට සද මතු පිට පා තැබූ ඓතිහාසික අවස්ථාවේ එය අමෙරිකාවේ පමණක් නොව මුළු මානව වර්ගයාගේ ම ජයග‍්‍රහණයක් ලෙස හුවා දැක්වීමට නාසා ආයතනය කටයුතු කළා. ඒ දෙදෙනා සඳ මතුපිට තැන්පත් කළ ඵලකයේ (ඉංග‍්‍රීසියෙන්) මෙසේ සඳහන් වුණා. “1969 ජුලි මාසයේ පෘථිවියේ සිට පැමිණි මානවයෝ මුල් වරට සඳට පා තැබුවෝය. මුළු මිනිස් සංහතියට සාමය පතා ගෙන මෙහි ආවෙමු.” එහි අත්සන් හතරක් තිබුණා: ඇපලෝ 11 අජටාකාශගාමීන් තිදෙනා සහ එවකට අමෙරිකානු ජනාධිපති රිචඞ් නික්සන්ගේ.

මාධ්‍ය හරහා විශාල ප‍්‍රසිද්ධියක් ලද මේ ඵලකයට අමතරව ඇපලෝ 11 ගොඩ බැසි හඳ නිසල මුහුදේ තැන්පත් කළ තවත් සිහිවටනයක් තිබුණා. එය අමෙරිකානු සත 50ක කාසියක් (අපේ සත 50 ට සමාන) තරම් වූ සිලිකන් තැටියක්. එහි ඉතා කුඩා ප‍්‍රමාණයට (miniaturized) සටහන් කර තිබුණේ මේ මුල් ම සඳ ගමනට ලෝකයේ එවකට සිටි නායකයන් 73 දෙනකුගෙන් ලද සුභාශිංසන පණිවුඩයි.

මිනිසුන් සඳ ට යවා නිරුපද්‍රිතව ආපසු ගෙන්වා ගැනීමේ දැවැන්ත ඇපලෝ වැඩපිළිවෙල 1961 සිට ක‍්‍රියාත්මක වූවා. රුසියාව (එවකට සෝවියට් දේශය) සමග මහා අභ්‍යවකාශ තරගයක නියැලී සිටි අමෙරිකාව ඒ සඳහා ඉතිහාසයේ විශාලතම තාක්‍ෂණික ප‍්‍රයත්නය හා මුදල් ආයෝජනය කළා. එහි මල්ඵල ගැන්වෙන 1969 ජුලි මාසයට සති කිහිපයකට පෙර එවකට නාසා අධිපති වූ තොමස් පෙන්ට ලෝක නායකයන්ගේ පණිවුඩ ලබා ගැනීමේ අදහසක් ආවා.

එරට විදේශ අමාත්‍යාංශය වන රාජ්‍ය දෙපාර්තමේන්තුවේ අනුමැතිය එයට ලැබුණේ 1969 ජුනි මුලදී. ඇපලෝ 11 උඩුගුවන්ගත වීම නියමිතව තිබුණේ ජුලි 16දා. මේ නිසා සති කිහිපයක් තුළ හැකි තාක් රටවලින් පණිවුඩ ලබා ගන්නට නාසා ආයතනයත්, රාජ්‍ය දෙපාර්තමේන්තුවත් උත්සුක වුණා.

එවකට එක්සත් ජාතීන්ගේ සංවිධානයේ සාමාජිකත්වය ලද රටවල් 127ක් තිබුණා (දැන් 193යි). ඒ අතරින් වොෂිංටන් නුවර තානාපති කාර්යාල තිබූ රටවල් 116කට මේ ආරාධනය යොමු වුණා. අද මෙන් ෆැක්ස්, ඊමේල් හෝ වෙනත් දියුණු සන්නිවේදන ක‍්‍රම නොතිබූ ඒ කාලයේ ටෙලෙක්ස් හා ටෙලිෆෝන් මගින් සිදු කළ රාජ්‍ය තාන්ත‍්‍රික සබඳතාවලට යම් කාලයක් ගත වුණා. අන්තිමේදී රටවල් 72ක නායකයන්ගෙන් සුභ පැතුම් ලැබී ඒවා ඇපලෝ 11 සිලිකන් තැටියේ අන්තර්ගත කළා. අමෙරිකානු ජනාධිපතිගේ පණිවුඩයත් සමග මුළු සංඛ්‍යාව 73ක් වුණා.

තාක්‍ෂණය අද තරම් දියුණු නොවූ 1960 දශකයේ මෙබදු තැටියක් නිර්මාණය කිරීම ද අභියෝගයක් වුණා. ඒ සඳහා නාසා ආයතනයේ ඇනවුම පරිදි නව තාක්‍ෂණ ක‍්‍රමයක් අමෙරිකාවේ ස්ප‍්‍රාග් ඉලෙක්ටි‍්‍රක් සමාගම (Sprague Electric Company) නිපද වූවා. මෙයට සිලිකන් තෝරා ගත්තේ හඳ මතු පිට අධික උණුසුමට ඔරොත්තු දීම පිණිසයි. හැම රාජ්‍ය නායක ලිපියක් ම 200 වාරයක් කුඩා කොට ඒ තැටියට සුරක්‍ෂිතව ආලේප කළා. පරිගණකවල භාවිතා වන ක්ෂුද්‍ර පරිපථ (integrated circuits) මුද්‍රණය කිරීමේදී මේ තාක්‍ෂණය තවමත් යොදා ගන්නවා.

මේ ප‍්‍රයත්නයට අදාල සියළු ලිපි ගනුදෙනු හා ලියවිලි වොෂිංටනයේ කොංග‍්‍රස් පුස්තකාලයේ ලේඛනාගාරගතව තිබෙනවා. ඒවා පරිශීලනය කිරීමෙන් මේ සිලිකන් තැටියේ කථාව ගැන වෛද්‍ය ටහීර් රහ්මන් (Dr Tahir Rahman) නම් අභ්‍යවකාශ ඉතිහාසවේදියා 2007දී පොතක් ලියා පළ කළා.

1969 ජුනි-ජුලි කාලයේ ලෝක නායකයන් 73 දෙනකු කඩිමුඩියේ ලියූ පණිවුඩ හරහා ඒ වකවානුවේ පැවති චකිතයන් හා බලාපොරොත්තු ගැන දළ හැගීමක් ලැබෙන බව වෛද්‍ය රහ්මාන් කියනවා. මේ ගැන නාසා ආයතනයේ නිල ප‍්‍රවෘත්ති නිවේදනය බලන්න (සියළු රාජ්‍ය නායක පණිවුඩවල ඉංග‍්‍රීසි පරිවර්තන මෙහි තිබෙනවා) http://tiny.cc/MoonPR

සමහර නායකයන් ටයිප් කරන ලද ලියුම් එවන විට ඇතැම් දෙනකු තම අත්අකුරින් ම ලියා එව්වේ මේ ඓතිහාසික අවස්ථාවේ වැදගත්කම හොඳ හැටි තේරුම් ගත් නිසායි. (තවමත් සිහසුන දරණ) තායිලන්තයේ භූමිබෝල් අදුල්යාදෙජ් රජතුමා මේ ප‍්‍රයත්නය ගැන මුලින් වැඩි විස්තර ඉල්ලා සිටියා. එය ලැබුණු පසු අන්තිම මොහොතේ ඔහු පණිවුඩයක් දුන්නා. එදා පණිවුඩ දායක කළ රාජ්‍ය නායකයන් 73 දෙනාගෙන් තවමත් තනතුරේ සිටින්නේ තායිලන්තයේ රජතුමාත්, එංගලන්තයේ දෙවන එලිසබෙත් රැුජිනත් පමණයි.

එවකට ලෝකයේ පැවති සීතල යුද්ධයේදී සෝවියට් පිලේ සිටි රටවල් (ඇරැයුම් ලැබුණත්) මේ තැටියට පණිවුඩ දීමෙන් වැළකුණා. (රුමේනියාවේ නායක නිකලායි චෞචෙස්කු පමණක් තනි වැකියක පණිවුඩයක් එවා තිබුණා.) ආසියාවේ රටවල් රැසක් උද්‍යොගිමත් පණිවුඩ ලබා දුන්නා. ඒ අතර ජපානය, කොරියාව, පිලිපීනය, මැලේසියාව, ඉන්දියාව, පකිස්ථානය, ඇෆ්ගනිස්ථානය හා මාලදිවයින ද වූවා.

නමුත් මේ ඓතිහාසික අවස්ථාවේ නිල වශයෙන් එයට සහභාගි වීමට ලැබුණු ආරාධනය ශ්‍රී ලංකාව පිළිගත්තේ නැහැ! එවකට බලයේ සිටි ඩඞ්ලි සේනානායක අගමැතිවරයාගේ රජය කාරුණිකව මේ ඇරයුම ප‍්‍රතික්ෂේප කළා!

ඇපලෝ 11 උඩුගුවන්ගත කිරීමට පෙර දිනයේ අමෙරිකාවේ ශ්‍රී ලංකා තානාපති කාර්යාලය නාසා ප‍්‍රධානියාට ලියූ ලිපියේ හරය මෙයයි: පෙන් මහත්මයාණෙනි, (1969) ජුනි 23 දා ඔබ එවූ ලිපිය සම්බන්ධයෙනි. ශ්‍රී ලංකා අග‍්‍රාමාත්‍යවරයාගේ පණිවුඩයක් ද සඳ මතු පිට තැන්පත් කිරීම සඳහා නාසා ආයතනයෙන් ඉල්ලා සිටීම ගැන ස්තුතිවන්ත වන අතර, මේ අවස්ථාවේ එබදු පණිවුඩයක් නිකුත් නොකිරීමට ලක් රජය තීරණය කර ඇති බව දැනුම් දෙමු.”

එයට අත්සන් කර ඇත්තේ එවකට වොෂිංටන් නුවර ශ්‍රී ලංකා තානාපති කාර්යාලයේ දෙවැනියා ලෙස ක‍්‍රියා කළ ඒ. ටී. ජයකොඩි නම් විදේශ සේවා නිලධාරියායි. ඔහු එසේ ලියුවේ කොළඹින් ලද උපදෙස් මත බව පැහැදිලියි. එහෙත් මේ ප‍්‍රතික්ෂේප කිරීමට හේතුව කුමක්දැයි කීම අපහසුයි.

දශක හතරකට පසු අපට කළ හැක්කේ ඒ ගැන අනුමාන කිරීම පමණයි. 2009 දී මේ ගැන ඉංග‍්‍රීසියෙන් ලිපියක් ලියන විට සිලිකන් තැටියේ කථාව ගවේෂණය කළ වෛද්‍ය රහ්මාන් සමග මා ඊමේල් සන්නිවේදනය කළා. ඔහු කීවේ අදාල සියළු ලිපි ගනුදෙනු පිරික්සීමෙන් පසුව වූවත් ලංකාව මේ අවස්ථාව මග හැරියේ ඇයිද යන්නට කිසිදු ඉගියක් ඔහුට සොයා ගත නොහැකි බවයි.

ඇපලෝ සඳ ගමන් ගැන අමෙරිකානු ටෙලිවිෂන් සජීව විකාශයන්ට කථනයෙන් සහභාගී වූ ආතර් සී ක්ලාක්ට වෛද්‍ය රහ්මාන් සිය පොතේ පිටපතක් එවා තිබුණා. ක්ලාක් මිය යන්නට වසරකට පමණ පෙර මා ඔහුගෙන් ද මේ ගැන විමසුවා. තමන් ඩඩලි සේනානායක අගමැතිවරයා හා ඔහුගේ ජ්‍යෙෂ්ඨ ඇමතිවරුන් දැන හදුනාගෙන සිටියත් මේ තීරණය ගැන කිසිවක් නොදත් බව ඔහු කීවා. ”සමහර වෙලාවට රාජ්‍ය තාන්ත‍්‍රික මට්ටමින් රටවල් ක‍්‍රියාකරන ආකාරය තර්කානුකූල නැහැ.” ඔහු ප‍්‍රකාශ කළා.

ඇපලෝ 11 සඳ ගමනට වසර 40 ක් පිරුණු 2009 ජුලි මාසයේ Groundviews.org වෙබ් අඩවියේ මේ ගැන මා ලියූ ලිපිය පළ වුණේ ”ලංකාවට හඳ අහිමි වූ සැටි” නම් හෙඩිම සමගයි. එයට පාඨක ප‍්‍රතිචාර රැසක් ලැබුණත් එකී තීරණයට පසුබිම් වූ හේතු සාධක මොනවාදැයි හෙළිදරව් වූයේ නැහැ. ඒ වෙනුවට මාතෘකාවට ඍජුව අදාල නොවන කාරණා ඇතැම් පාඨකයන් මතු කර තිබුණේ අපේ ඇත්තන්ගේ පටු මානසිකත්වය ලොවට ම පෙන්වා දෙමින්.

දිවයිනේ දැවෙන ප‍්‍රශ්න රැුසක් විසදීමේ අභියෝගයට මුහුණ දී සිටි ඩඞ්ලි රජයට හඳ මතුපිට තැන්පත් කැරෙන සිලිකන් තැටියක් ගැන සිතීමට ඉස්පාසුවක් නොතිබුණා විය හැකි යයි ඇතැම් පාඨකයෝ අනුමාන කළා. සෙනසුරාදා-ඉරිදා සති අන්තය වෙනුවට පෝය හා පෙරපෝය සති අන්තය බවට පත් කළ ඩඞ්ලි රජය, එවකට බෞද්ධ බලපෑම්වලට බොහෝ සේ නතුව සිටි නිසාත් සඳ ශුද්ධ වස්තුවක් ලෙස සළකා සඳ ගමන් ගැන විමතියෙන් හෝ සැකයෙන් හෝ පසු වන්නට ඇතිදැයි තවත් අය විමසුවා.

සඳ ගමන එවකට පැවති සීතල යුද්ධයේ එක් පෙරමුණක් වූ නිසා නොබැදි පිළිවෙතට අනුව යමින් අමෙරිකානු පිළට පක්‍ෂග‍්‍රාහී වීම නොමනා යයි එවකට විදේශ කටයුතු උපදේශකයන් සිතන්නට ඇත් ද? මේ තවත් තර්කයක්. (එහෙත් නොබැදි ජාතීන්ගේ පුරෝගාමියෙකු වූ යුගොස්ලාවියාවේ ජෝසිප් බ්‍රෝස් ටිටෝ ජනාධිපතිවරයාත් මේ තැටියට පණිවුඩයක් ලබා දුන්නා.)

අමෙරිකානුවන් සඳ තරණය කොට එය තවත් අමෙරිකානු ජනපදයක් කිරීමේ උත්සාහයක යෙදී සිටි නිසා ලක් රජය එයට සහභාගි නොවූවා යයි කියන උදවිය නොදන්නා සත්‍යයක් තිබෙනවා. තනි රටක් පෘථිවියෙන් බැහැර කිසිදු අභ්‍යවකාශ වස්තුවක් අයිති කර ගැනීම වළක්වන පිටසක්වල ගිවිසුම (Outer space Treaty) 1967 දී ජාත්‍යන්තර නීතියක් ලෙස ලෝකය පිළි ගත්තා. අද වන විට අභ්‍යවකාශ තරණයේ නියැලෙන සියළු රටවල් එයට බැදී සිටිනවා.

බි‍්‍රතාන්‍යයේ කේම්බි‍්‍රජ් සරසවියේ උගත්, බටහිර ලිබරල් ආකල්ප දැරූ ඩඞ්ලි සේනානායක අගමැතිවරයා අමෙරිකානු විරෝධියකු වූවා යයි සිතීම අපහසුයි. ඔහුගෙ රජය දේශපාලන වශයෙන් දක්‍ෂිනාංශික යැයි අපට සැළකිය හැකියි. සඳ තැටියට එක් නොවීමට ඊට වඩා තර්කානුකූල හේතුවක් ඔහුගේ රජයට තිබෙන්නට ඇති. එය කුමක් ද? මෙය කියවන පාඨකයකුවත් එයට ඉගියක් ලබා දෙයි ද?

මෙරටින් බිහි වූ ශ්‍රේෂ්ඨ බෞද්ධ නායකයකුට අවමන් කරනවා යයි මගේ ඉංග‍්‍රීසි ලිපියට ප‍්‍රතිචාර දැක් වූ එක් (නිර්නාමික) පාඨකයෙක් මගේ බ්ලොග් අඩවිය හරහා මට චෝදනා කළා. හඳට පණිවුඩ නොයැවුවාට ඩඞ්ලිගේ දේශපාලන ප‍්‍රතිරූපයේ අඩුවක් සිදු වී නැහැ. එහෙත් නිල වශයෙන් අභ්‍යවකාශ කටයුත්තකදී ලක් රජය සම්බන්ධ කර ගන්නට 1969දී ගත් උත්සාහය ව්‍යර්ථ වූ නිසා 1977දී වොයෙජර් යානාවල තැන්පත් කැරුණු හඩ තැටියට නිල නොවන මට්ටමින් විද්වත් දායකත්වයක් ලබා ගැනීම ගැන නාසා ආයතනයට දොස් තැබිය හැකි ද?

British Interplanetary Society (BIS) remembers Sir Arthur C Clarke

Humanity’s journey to the stars began here…Photo by Greg Fewer

 

I seem to have a knack for visiting the UK just when Nature decides to remind the hapless islanders who is really in charge. Last April it was the Icelandic volcano Eyjaffjalljokull coughing up. Last week it was sub-zero temperatures and freezing winds coming all the way, with love, from Siberia…

But London’s spirits are not so easily dampened by ash or snow (but they all groaned when their bid for FIFA World Cup 2018 lost to Russia’s). A highlight of my week’s stay was a visit to the British Interplanetary Society (BIS) headquarters on South Lambeth Road.

BIS, founded in 1933 by Phil E Cleator, is the oldest organisation in the world whose aim is exclusively to support and promote astronautics and space exploration. It was originally set up not only to promote and raise the public profile of astronautics, but also to undertake practical experiments in rocketry. But the pioneering British ‘space cadets’ soon discovered that Britain’s the Explosives Act of 1875 prevented any private testing of liquid-fuel rockets.

Undaunted, they continued with their thought experiments, discussions and public advocacy. Perhaps it was just as well that they didn’t get into the messy (and potentially hazardous) business of rocketry. For over 75 years, they have been preparing humanity’s engagement with the realm and challenges of space. Unlike its American and German counterparts, the BIS never became absorbed into the rocket or space industries that developed after the Space Age began in 1957.

Arthur C. Clarke (far right) and other members of the British Interplanetary Society had a visit from rocket pioneer Robert Truax (holding the rocket model) in 1938

I have always admired the BIS for their pioneering role in popularising space travel, and having ha the audacity to dream of it and in public too. So I was delighted to be invited to the BIS annual Christmas get-together on the evening of December 1. This year, they celebrated the life and times of their founder member and two-time chairman, Arthur C Clarke.

Mark Stewart, the energetic librarian and archivist at BIS, heard I was visiting London and invited me to join their members-only event. Mark is currently looking after one of the finest collections on astronautics on this side of the Atlantic. Some records and documents at the BIS Library go back to the 1930s.

It was good to finally visit ‘ground zero’ of where it all began — nothing less than humanity’s long (and eventual) journey to the stars, hatched by a group of starry-eyed youth as an entirely private, citizen initiative. It took another 20 years — and considerable battering of London by Germany’s V2 rockets — for the British government to take it seriously.

I spent the afternoon chatting with Mark and Colin Philip, a BIS Fellow. Joining us later was Mark’s teenage son Alex, a next-gen space cadet already volunteering at the society. They gave me the guided tour — only a few months ago, I heard, a certain N. Armstrong had been similarly shown around. The society is certainly proud of its history and Sir Arthur’s photos, books, papers and posters are prominently displayed.

L to R – Colin Philip, Naaka Gunawardene, Mark Stewart, BIS Library 1 Dec 2010

The evening gathering was attended by 40 – 50 members, who were treated to an illustrated talk by Mat Irvine, British TV personality who has worked on many science and science fiction shows over the years, gave an illustrated talk about his friend Arthur. (Confession: I was so engrossed in his talk that I forgot to take any photos of him making it!)

I was familiar with much of the ground that Mat covered, but there were occasional revelations. For example, I didn’t know that circa 1995, Mat and (Sir Arthur’s brother) Fred Clarke had worked with the Isle of Man Post Office to issue some stamps bearing Sir Arthur’s visage and other iconic images associated with him, e.g. the monolith from 2001, comsats, etc. Alas, the plans didn’t work out, but Mat still has the designs and is hopeful that the British Post Office might consider it for the author’s birth centenary in 2017. Of course, some lobbying will be needed…but there’s plenty of time for that.

Like all non-profits these days, the BIS is struggling financially. It also faces the challenge of recruiting younger members – the average age of the Christmas gathering seemed to be 55 or 60. They have fascinating stories to tell (among them: the inside story how Apollo 13 was saved), but forward transmission requires more new blood.

The Council, I heard, is working on repositioning the society for the Facebook generation, and I wish them every success. ‘Imagination to reality’ is their motto, and they have seen a good deal of day-dreaming of the pioneering space cadets come true.

Nalala Gunawardene (L) with Mark Stewart at BIS Library

Buzz Aldrin at 80: Still blasting off imagination everyday

Moonwalker No 2

This is one of history’s most famous photographs – and also one that is frequently misidentified. The man behind the space mask is a pioneer Moon walker – but it’s not Neil Armstrong. It’s the Buzz Aldrin, the second Man on the Moon.

According to space historians, all the famous photos from the first Moon landing are actually of Aldrin, with Armstrong reflected in the visor. This is an occupational hazard for those who take photos!

Buzz, who celebrated his 80th birthday on January 20, remains active and publicly engaged as he has been for most of the past 40 years since the first Moon landing in July 1969.

I’m following Buzz on his Twitter feed, from which I find that he’s just back from a trip to Antarctica with a National Geographic cruise, was at the premiere for the movie Avatar in mid December, and is now busy promoting his latest autobiography, Magnificent Desolation.

On his 80th birthday, Buzz asked fans to donate US$8 ot 80 to the Clinton-Bush Haiti Fund. And he will soon launch my iPhone App, Buzz Aldrin Portal to Science and Space Exploration.

This contrasts with Neil Armstrong, who is notoriously shy. He rarely speaks in public, turns down all media interviews and has also refused autograph requests since 1994.

Trained as an engineer, the two-time space traveller Buzz has been keeping up with new media pretty well. He has his own website, and launched his own YouTube channel only a month ago, where we can see his latest broadcast and film appearances. Through these and other means, he continues to promote causes like space exploration, science education and nurturing imagination.

To mark his 80th birthday, we present some of the many Buzz Aldrin videos available online.

First, here’s the moment when Buzz Aldrin set foot on the Moon, in a partial restoration by NASA Video

Here’s the DVD Promo Overview of the latest Buzz video:

On the 40th anniversary of the Apollo 11 crew landing on the moon, former astronaut Buzz Aldrin shares his experience and predicts where man will go in the future. (Assciated Press video, 20 July 2009)

Buzz has long years of close association with popular culture. For example, the popular space ranger character Buzz Lightyear, in Pixar’s Toy Story movie series, is named after him. Apparently the film’s makers felt that he has “the coolest name of any astronaut.”

NASA video: Follow Buzz Lightyear on Spaceship Discovery

Finally, for comic relief, here’s the 2003 interview Buzz did with Ali G (Sacha Baron Cohen) in the British comedy series Ali G in da USA, during which Ali G referred to him as Buzz Lightyear:

P.S.: If you prefer a more detached look at the man and his career:
The Guardian, July 2009: The Man who fell to Earth

She should have gone to the Moon…but wasn’t ‘monkey enough’?

She couldn't shatter the glass ceiling to space...

She couldn't shatter the glass ceiling to space...

Exactly 40 years ago, on 16 July 1969, Apollo 11 blasted off carrying three American astronauts to the Moon. Four days later, history was made when Neil Armstrong and Edwin (Buzz) Aldrin, Jr., become the first human beings to set foot on another celestial body, while their colleague Michael Collins circled the Earth.

When Armstrong stepped on the Moon, he said: “That’s one small step for man, one giant leap for mankind“. Man on the Moon was very much the news highlight of 1969, and at the time, the term ‘mankind’ was understood to include women as well. The more gender-neutral term ‘humankind’ would come into popular use some years later.

Beginning with Apollo 11, the Apollo programme landed a dozen astronauts on the Moon, all of who returned safely – as did the astronauts of the disaster-stricken mission, Apollo 13. Without exception, all of them were white and male. While they were all highly qualified, disciplined and trained men who had worked long and hard to earn their places in history, they did not fully represent the diversity of their nation, let along of the planet whose emissaries they were portrayed to be.

Women, celebrated across cultures as holding half the sky, took a long time to travel beyond the sky to outer space.

Although a Russian (Valentina Tereshkova) had become the first woman in space early on in 1963, it took the Americans another 20 years to have their first woman astronaut: Sally Ride, who traveled to Earth orbit on the Space Shuttle in June 1983.

A recent British documentary reveals how America could have sent a woman to the Moon during the Apollo programme. It reveals, belatedly, one of history’s great might-have-beens.

She Should Have gone To The Moon (58 mins, 2008), written and directed by Ulrike Kubatta isn’t quite story that the American space agency NASA would like to be reminded of as it marks Apollo 11’s 40th anniversary.

Jerri Truhill, astronaut in training: Not 'monkey enough' for men who ran NASA?

Jerri Truhill, astronaut in training: Not 'monkey enough' for men who ran NASA?

The film tells the astonishing story of the pilot and pioneer, Jerri Truhill, who was trained in 1961, as part of NASA’s top secret Mercury 13 programme, to become on of the first woman astronauts. The documentary is a lyrical journey propelled by childhood aspirations, shattered dreams and a lifelong battle against female sterotypes and male prejudice.

Truhill tells how the women outperformed men in all the training tests (including water tank isolation) but how ultimately, the authorities, with the approval of President Johnson, stipulated that they would “rather send monkeys into space than a woman”.

In the film, the tough talking and sharp witted Jerri Truhill looks back at her compelling life via a phone call with the film-maker. This conversation becomes the catalyst for the director’s imagining of key events in Truhill’s potent narrative and inspires a journey to meet the heroine in Texas. Along the way the film-maker places herself in Truhill’s story, first wandering across the surreal landscape of White Sands and then suspended in zero gravity inside a water tank.

Included are staged scenes, dreamt-up moments from Truhill’s story, which evoke the popular melodrama of 1950s American cinema. These fictional moments bridge the gaps of time and distance between the filmmaker and her subject. Their stylised and dreamlike quality is counterpointed by shots from both Truhill’s and NASA’s film archive. The various strands produce the film’s heady timeline, as they circle through real and imagined spaces, past and present.

I can’t locate any part of the film that allows embedding on to WordPress blog platform. But you can watch official trailer for She should have gone to the Moon on IMDB

On LEEDVD.TV’s YouTube channel, I found this segment of another documentary named Rocket Girl, but Google does not bring up too much other info about this film.

Watch Rocket Girl, part 1

Read American National Public Radio’s coverage: Women’s Space Dreams Cut Short, Remembered

Read NASA’s own website profiles of women’s accomplishments in space

Seven of the “Mercury 13” gathered at the Kennedy Space Center in 1995. In the photo below, from left to right, are: Gene Nora Jessen, Wally Funk, Jerrie Cobb, Jerri Truhill, Sarah Rutley, Myrtle Cagle and Bernice Steadman. They came to watch Eileen Collins become the first woman to pilot a space shuttle. NASA has come a long way.

Mercury 13 women reunion in 1995 - NASA image

Mercury 13 women reunion in 1995 - NASA image

As I wrote in May 2009, the path-breaking TV series Star Trek, which started airing on television in the US in September 1966, was way ahead of reality. When neither the mainstream television nor the space programme reflected America’s true diversity, Star Trek created a multi-ethnic crew for the Starship Enterprise, roaming the universe in the 23rd century. It included an African-American woman, a Scotsman, a Japanese American, and a super intelligent alien, the half-Vulcan Spock.

Reality took a long time catching up. It was only in August 1983 that Guion “Guy” Bluford, Jr., became the first black American astronaut. Another nine years passed before Dr. Mae Jemison became the first African-American woman to go to space, when she joined a Space Shuttle mission in September 1992. In fact, she cited Star Trek character Uhura as an influence in her decision to pursue a career in space.

Multi-cultural crews did not become commonplace until the late 1990s, when the International Space Station became operational. Space travel has yet to reach the utopian ideals of Star Trek.

Images related to ‘She should have gone to the Moon’ courtesy Ulrike Kubatta. Other images courtesy NASA